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Andrómeda tiene ‘fósiles’ de la antigua colisión con la galaxia vecina

Un equipo de astrónomos ha reconstruido el pasado violento de Andrómeda, nuestra vecina galáctica, analizando la composición y el movimiento de más de 500 de sus estrellas. Los hallazgos, presentados en una reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense, podrían ayudar a los científicos a comprender los eventos y procesos detrás de la evolución de las galaxias.

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Ubicada a 2,5 millones de años luz de la Tierra, Andrómeda es la galaxia grande más cercana a la Vía Láctea. En el estudio, los investigadores identificaron la composición química y el movimiento de 556 estrellas gigantes rojas en una región llamada «Plataforma Noreste». Llegaron a la conclusión de que la Plataforma es en realidad una estructura creada por las fuerzas de las mareas y la materia, formada por interacciones gravitatorias con otra galaxia.

Las colisiones entre galaxias crean diferentes formas, nacidas de las fuerzas de marea gravitatorias (Imagen: Reproducción/ C.Conselice et al)

Generalmente, las galaxias crecen a través de la acumulación de material de objetos cercanos (como otras galaxias y cúmulos globulares) después de colisiones violentas. Estos eventos dejan rastros en forma de estructuras de mareas gravitatorias, asociaciones estelares en corrientes o arcos alargados, que se mueven alrededor de la galaxia que sobrevivió al encuentro.


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En el caso de Andrómeda, la estructura parece estar formada principalmente por escombros de la colisión. “Los restos de cada colisión se pueden identificar estudiando el movimiento de las estrellas y sus composiciones químicas”, explica Ivanna Escala, coautora del trabajo. Según ella, esta información es una especie de “huella digital”, que permite identificar las estrellas que participaron en la colisión.

«Realizamos la primera caracterización detallada de la composición química y el movimiento geométrico de las estrellas en esta región de nuestra galaxia vecina, lo que demuestra de manera concluyente que la plataforma es una estructura de marea probablemente compuesta por desechos del resultado de la colisión», dijo Escala.

Los autores creen que el estudio de estos flujos de materia puede ayudar a los científicos a comprender cómo las galaxias obtienen materia, además de revelar la historia, el aspecto y la composición de la galaxia y las estructuras cercanas. Finalmente, el análisis confirma predicciones previas sobre el pasado de Andrómeda.

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Tommy Banks
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