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Astrónomos registran muerte lenta de cometa a medida que se acerca al Sol

Un grupo internacional de astrónomos ha registrado imágenes del cometa 323P/SOHO desintegrándose a medida que se acercaba al Sol. El equipo usó una red de telescopios terrestres y espaciales para hacer el descubrimiento, que ayudará a explicar la pequeña cantidad de cometas que «se aventuran» cerca de Astro-Rei.

Cuando la órbita de un cometa es sacudida por la gravedad de algún otro cuerpo celeste, como un planeta, puede ser lanzado hacia el Sol y finalmente sumergirse en él. Y debido a su proximidad a nuestra estrella, estos objetos son difíciles de detectar y, en consecuencia, de estudiar.

La secuencia de imágenes, recopiladas entre 2020 y 2021, revela la evolución del cometa a medida que se acercaba al Sol (Imagen: Reproducción/Man-To Hui et al.)

La mayoría de los cometas cerca del Sol fueron descubiertos accidentalmente por telescopios solares. Además de la dificultad para rastrearlos, hay menos de estos cometas de lo esperado, lo que indica que algún mecanismo los está destruyendo antes de la inmersión mortal.

El grupo de astrónomos recopiló observaciones del cometa 323P/SOHO realizadas por el Telescopio Subaru, el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii (CFHT), el Telescopio Gemini Norte, el Telescopio Lowell Discovery y el Telescopio Espacial Hubble. Antes, la órbita del cometa no estaba bien definida.

Pero gracias al telescopio Subaru, el equipo pudo encontrar el cometa cuando se acercaba al Sol. Esta fue la primera vez que el cometa fue observado por un telescopio terrestre, y con los datos, los investigadores ajustaron la trayectoria del cometa.

cometa en pedazos

El equipo descubrió que 323P/SOHO se desplazó durante su paso más cercano al Sol. En los datos del telescopio Subaru, el cometa era solo un punto, pero en observaciones posteriores mostró una larga cola de polvo expulsado, probablemente relacionado con la intensa radiación solar.

Aquí aparecen dos fragmentos, llamados «A» y «B», desprendidos del cometa (Imagen: Reproducción/Hombre-To Hui et al.)

Los investigadores explicaron que la radiación del Sol hizo que partes del cometa se rompieran debido a la fractura térmica, un proceso similar a lo que sucede cuando se vierte agua caliente sobre hielo y se rompe. Tal proceso de pérdida de masa ayudará a comprender qué sucede con estos pocos cometas cerca del Sol.

El estudio señaló que 323P/SOHO gira rápidamente, tardando poco más de media hora en cada giro. Además, el cometa tiene un color diferente a cualquier otro objeto observado en el Sistema Solar. Se necesitarán más observaciones para saber si otros cometas tienen las mismas características.

El trabajo fue presentado en la revista Diario astronómico.

Fuente: Diario Astronómico, Via NAOJ

Tommy Banks
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