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Australia inaugura su ‘cometa vómito’ con experimentos en microgravedad

La empresa australiana Beings Systems realizó el pasado sábado (18) el primer vuelo parabólico comercial en Australia. Un avión a reacción SIAI-Marchetti S.211 despegó de un aeropuerto en Melbourne, Australia, llevando al piloto Steve Gale y una serie de experimentos científicos en el asiento del pasajero.

Había pequeños paquetes de seis experimentos a bordo del avión. Fueron desarrollados por estudiantes de ciencias espaciales en el Royal Institute of Technology (RMIT) de la Universidad de Melbourne y fueron diseñados para investigar el efecto de la microgravedad en el crecimiento de plantas y cristales, la transferencia de calor y más.

El vuelo fue un éxito y los experimentos arrojaron una serie de datos y fotos: la de las plantas, por ejemplo, estaba destinada a analizar plántulas de brócoli durante el vuelo, que no mostró reacciones adversas a la hiper o microgravedad. Otro formó un cristal de trihidrato de acetato de sodio, que era mucho más grande que una muestra de suelo.

Cargas útiles científicas desarrolladas por estudiantes (Imagen: Reproducción/Gail Iles)

Este vuelo representa un paso adelante para otros que serán necesarios para avanzar en el programa espacial australiano. La agencia espacial del país fue fundada en 2018 y, desde entonces, algunos proyectos espaciales han recibido apoyo financiero para ser desarrollados. Pero para tener éxito, todos los sistemas y componentes deberán probarse.

Ahí es donde entran los vuelos parabólicos como este. Se espera que la demanda de vuelos de este tipo aumente, y los aviones no deben quedarse atrás —Beings Systems, por ejemplo, planea utilizar aviones más grandes en 2023, para que investigadores y empresas puedan probar equipos de diferentes dimensiones sin necesitar alternativas de otros países.

Cómo funciona un vuelo parabólico

Si alguna vez has querido experimentar la sensación de ingravidez o «gravedad cero», debes saber que es posible hacerlo en la Tierra, sin necesidad de ir al espacio. Compañías como Zero-G en los EE. UU. Operan este tipo de vuelos comercialmente, donde los pasajeros experimentan, durante 20 a 30 segundos a la vez, la sensación de flotar «ingrávido». Debido a la tendencia de algunas personas a enfermarse por la experiencia, las aeronaves que realizan este tipo de vuelo son apodadas «cometa vómito».

Esquema de la trayectoria de un avión durante un vuelo parabólico (Imagen: Reproducción/Van Ombergen et al., Scientific Reports (2017)

La sensación de ingravidez proviene de la condición de «caída libre», que se puede lograr brevemente en la Tierra. Para entenderlo, imagina que tienes una canica en la mano y se la lanzas a un amigo. La pelota seguirá una trayectoria de arco en el aire, ¿verdad? Bueno, tan pronto como salga de tu mano, estará en caída libre (¡incluso durante el ascenso!). Los aviones parabólicos hacen algo similar: a medida que el avión sube, los pilotos reducen la velocidad del motor; tan pronto como entra en la trayectoria parabólica y comienza la caída libre, comienza la microgravedad, que dura unos segundos.

Otro ejemplo de esto es la Estación Espacial Internacional, que está en caída libre al igual que la bola imaginaria o el avión, solo que, en este caso, el laboratorio en órbita tiene la velocidad suficiente para «caer» y «perder» siempre la superficie de la Tierra (casi como lo expresó Douglas Adams, autor de ¡La Guía del autoestopista galáctico!), siempre hacia adelante. Al combinar la velocidad de avance con la «atracción» gravitacional de la Tierra, la estación puede orbitar nuestro planeta.

La mayor ventaja científica de estas condiciones es que, en microgravedad, los experimentos se pueden realizar en un entorno “limpio” de los efectos de la gravedad sobre la superficie terrestre, y permiten estudiar los fenómenos de una forma más “pura”. Además, la microgravedad de vuelos parabólicos como este sirve como prueba para equipos y experimentos antes de que salgan al espacio.

Fuente: La conversación

Tommy Banks
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