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¿Cómo mata el jabón los virus y las bacterias?

Lavarse las manos con agua y jabón es una forma muy sencilla y eficaz de eliminar diferentes tipos de gérmenes, como bacterias y virus. Por ello, esta es una de las principales recomendaciones para evitar la transmisión del covid-19 y la gripe. Sin embargo, pocas personas saben cómo se eliminan los agentes infecciosos, y la respuesta está en la química.

Para entender, una molécula de jabón se compone de una «cabeza», la parte polar, que se conecta con el agua, y una «cola», la parte hidrofóbica no polar. Esta cola tiende a tener afinidad por las grasas y, por ello, se utiliza detergente para lavar los platos, por ejemplo. La curiosidad es que los virus y las bacterias también están protegidos por una especie de cubierta de grasa y, con eso, también son atraídos por la «cola» de jabón.

Lavarse las manos solo con agua no es efectivo para eliminar virus y bacterias (Imagen: Rawpixel/Freepik)

“La cola entra en la membrana lipídica [do germe]y así acaba siendo asesinado», explica Lee Riley, profesor de la Universidad de California, EE.UU., para el ciencia viva. Es como si los agentes infecciosos fueran atravesados ​​por la cola de la molécula de jabón.

¿El jabón funciona contra todos los gérmenes?

Sin embargo, es importante señalar que no todos los virus están rodeados por una membrana lipídica, advierte el profesor Riley. Afortunadamente, el coronavirus SARS-CoV-2, la influenza y los adenovirus, que causan el resfriado común y la conjuntivitis, sí lo son.

Otro problema es que algunos patógenos tienen paredes celulares muy robustas. En estos casos específicos, pueden permanecer activos, luego de ser «atacados» por la cola del jabón. Sin embargo, existe otro mecanismo para eliminar los gérmenes. Es la función emulsionante del jabón, es decir, la mezcla entre elementos que “no se gustan”.

Cuando el agua y el jabón entran en contacto con los agentes más duros, la cola se adhiere a la capa grasosa y la cabeza se adhiere al agua. En este proceso, se forman las micelas. Estos se pueden traducir como gotitas (burbujas o jaulas) de grasa atrapada por moléculas de jabón. Así, la presión y el volumen del agua los elimina de las manos del individuo.

«El lavado con jabón tiene el beneficio adicional de eliminar físicamente de la piel los virus y bacterias más difíciles de descomponer», dijo la UNESCO en un comunicado. «Frotar enérgicamente todas las partes de manos y muñecas, formando una espesa espuma, es la clave para ‘atrapar’ de una vez por todas todas estas partículas invasoras y enviarlas por el desagüe. Da igual si el agua está fría o caliente. ., siempre que tenga jabón”, añade.

El jabón puede eliminar la suciedad y los gérmenes de diferentes maneras (Imagen: Simbiothy/Envato)

Pruebas que miden la eficacia del jabón.

Publicado en revista científica Revista Internacional de Investigación Ambiental y Salud Pública (IJERPH)un estudio demostró la efectividad de lavarse las manos con jabón para reducir el riesgo de infecciones bacterianas que causan diarrea.

En el experimento, científicos británicos de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres reclutaron a 20 voluntarios y los expusieron a bacterias que causan diarrea. El número total de participantes se dividió en tres grupos:

  • Los que no se lavarían las manos;
  • Los que se lavarían las manos sólo con agua;
  • Los que se lavarían las manos con agua y jabón.

Entre los que no se lavaron las manos, la bacteria estuvo presente en el 44% de los participantes. En los que se lavaron las manos solo con agua, la bacteria estuvo presente en el 23% de los voluntarios. Ahora, en el grupo que se lavó bien las manos, se detectaron bacterias en solo el 8% de las personas.

«Lavarse las manos con agua y jabón no antibacteriano es más eficaz para eliminar las bacterias de origen fecal que lavarse las manos solo con agua», concluyeron los investigadores.

Debes respetar la regla de los 20 segundos

Aunque el jabón es altamente efectivo para eliminar virus y bacterias, se debe seguir una regla básica: dejar actuar por lo menos 20 segundos. Esto se debe a que la conexión entre la cola de la molécula y los gérmenes no es inmediata. Cuando no espere el descanso mínimo, el efecto de limpieza también será limitado.

Fuente: IJERPH, UNESCO y Live Science

Tommy Banks
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