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¿Cómo se elimina la cafeína del café descafeinado?

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Debido a la cafeína, el café y algunos tipos de té y chocolate funcionan como un gran estimulante, pero también pueden ser adictivos. Y este tipo de estimulación puede ser indeseable para algunas personas. Cuando solo quieras sentir el sabor del café, sin cambios en el sistema nervioso, puedes optar por la versión descafeinada.

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La versión descafeinada del café previene numerosos cambios fisiológicos comunes a quienes beben muchas tazas de la versión tradicional de la bebida, como ansiedad, insomnio e incluso palpitaciones cardíacas. Sin embargo, el proceso de extracción de cafeína de los granos no es simple y solo se descubrió en 1903, algo relativamente nuevo en la historia del grano, que ha sido consumido por la humanidad durante siglos.

La extracción de cafeína se realiza antes de tostar los granos y no cambia el sabor del producto final (Imagen: Natabuena/Envato)

Vale la pena explicar que el proceso de descafeinado no debe cambiar el sabor del café. Además, se elabora antes de tostar los granos. «La descafeinación ocurre cuando el café aún está verde, antes de que se tueste. Si intentaras descafeinar el café tostado, terminarías haciendo algo con sabor a paja», explica Chris Stemman, director ejecutivo de la asociación British Coffee, para BBC.


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¿Cómo eliminar la cafeína del café?

De acuerdo con Organización Internacional del Café (OIC), existen cuatro métodos reconocidos para extraer la cafeína de los granos de café. A continuación, comprueba cuáles son:

  • Método del agua;
  • método del acetato de etilo;
  • método de dióxido de carbono supercrítico y método de dióxido de carbono líquido;
  • Método del cloruro de metileno.

En común, los cuatro métodos comparten los mismos pasos para tratar los granos de café y solo se distinguen por la forma en que se extrae la cafeína.

¿Cómo se hace el café descafeinado?

En la primera etapa de la producción de café descafeinado, independientemente del método elegido, los granos de café verde se hinchan en agua o vapor. Es como si se dejaran «hinchar» las habas y, en este proceso, se añaden diferentes sustancias para completar la extracción.

En el método del acetato de etilo (EA), los responsables del proceso utilizan una mezcla de agua y acetato de etilo. «En el recipiente utilizado para la extracción, el AE se hace circular alrededor de los granos empapados en agua para extraer la cafeína. Luego se deja escurrir la mezcla de agua, acetato de etilo y cafeína del recipiente. Esta fase se repite varias veces, hasta que el contenido residual de cafeína ha alcanzado o está por debajo del nivel máximo permitido por la ley de 0,1%”, detalla el COI.

El método que utiliza dióxido de carbono solo está hecho para la producción a gran escala, de lo contrario no es económicamente viable. Esto se debe a que trabajar con CO2 líquido para extraer cafeína requiere altas presiones y temperaturas muy precisas.

En la mayoría de los casos de extracción de cafeína, el siguiente paso es la eliminación con vapor de todos los posibles residuos de solventes que quedan en los granos. En algunos casos, también puede ocurrir la regeneración de los adsorbentes. Finalmente, se secan los granos descafeinados, que vuelven a su contenido de humedad normal.

Vale la pena explicar que las tecnologías de extracción de cafeína son nuevas. Esto se debe a que el primer proceso, desarrollado por Ludwig Roselius en 1903, era potencialmente cancerígeno. El riesgo residía en el uso de benceno para disolver la cafeína en los granos antes de tostarlos. Hoy en día, los métodos son más seguros y no presentan este riesgo.

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