¿Cómo se formó nuestra galaxia? Los astrónomos tienen una corazonada

El origen de la Vía Láctea es incierto y está envuelto en un misterio. Sin embargo, los astrónomos creen que nuestra galaxia comenzó su ciclo de vida hace más de 13 mil millones de años, mucho menos que hoy.

Pero, ¿cómo creció tanto durante este tiempo? Para explicar esto, podemos remontarnos a los tiempos del “canibalismo galáctico”.

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Casa «brumosa»

Los astrónomos no saben exactamente cuándo se formaron las galaxias, ya que los primeros años del Universo son muy difíciles de observar (observatorios como James Webb están diseñados para estudiar exactamente este período), sin embargo, hay algunas pistas.

El Universo moderno tiene lugares de muy alta densidad y otros de muy baja densidad, como los vacíos entre galaxias. Pero todas las observaciones indican que el Universo, cuando era joven, era bastante diferente. Casi no hubo diferencia de densidades a lo largo de su longitud, según la ESA (Agencia Espacial Europea).

Dos galaxias espirales chocan, provocando una explosión de formación estelar (rojo); La Vía Láctea puede haber crecido hasta su tamaño actual a través de una serie de fusiones como esta (Imagen: NASA)

vía láctea joven

Es posible que la Vía Láctea comenzara su vida como cualquier otra galaxia: un pequeño grupo de materia que tenía una densidad ligeramente superior al promedio cósmico. Este grupo estaba compuesto casi en su totalidad por materia oscura, la forma de materia que no interactúa con la luz.

Debido a que este pequeño cúmulo tenía un poco más de densidad que el promedio, tenía una atracción gravitacional ligeramente más fuerte en relación con su entorno.

El mayor tirón hizo que ese bloque atrajera más materia oscura, lo que le dio aún más gravedad, lo que atrajo aún más materia oscura, y así sucesivamente. Esta información se publicó en «La Vía Láctea: una autobiografía de nuestra galaxia», publicado este año por la astrofísica Moiya McTier.

Pero el «niño» de la Vía Láctea no fue el único en este caso. Estaba rodeado por unos pocos grupos de materia oscura. Eventualmente, estos primeros grupos de materia oscura crecieron lo suficiente como para atraer materia normal, que se acumuló en bolsas densas y formó las primeras estrellas.

Estos cúmulos permanecen en la Vía Láctea y sus alrededores en la actualidad y se conocen como cúmulos globulares. Contienen las estrellas más antiguas de la galaxia, algunas de las cuales alcanzan casi los 13.000 millones de años, según el Centro de Astrofísica Harvard/Smithsonian.

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La Vía Láctea hoy (Imagen: NASA)

Juventud turbulenta y rebelde

Los primeros cúmulos de materia oscura, junto con sus colecciones de estrellas, finalmente se fusionaron para formar la proto-Vía Láctea hace unos 12 mil millones de años.

Una vez que tuvo lugar la fusión, nuestra galaxia apareció como una entidad separada en el cosmos, separada de los otros cúmulos a su alrededor. Su enorme gravedad atrajo más y más materia oscura y gas, lo que provocó que creciera rápidamente.

A medida que la galaxia crecía, gran parte del gas se acumulaba en su centro. Cuando el gas colapsó, se formó un disco delgado que giraba rápidamente. Este disco comenzó a producir estrellas rápidamente. Después de unos miles de millones de años, la Vía Láctea experimentó un período de rápida formación estelar que nunca ha sido superado, según la Enciclopedia de Astronomía y Astrofísica del Instituto Tecnológico de California.

Sin embargo, las fusiones no fueron completas. Gracias a las observaciones realizadas por el satélite Gaia, los astrónomos han identificado más de una docena de colecciones de estrellas en nuestra galaxia que parecen ser ligeramente diferentes a las de nuestros vecinos. Estas colecciones presentan estrellas con edades, composiciones elementales y velocidades similares.

Los astrónomos creen que estos cúmulos representan restos de galaxias más pequeñas que cayeron en la Vía Láctea hace miles de millones de años. La fuerte gravedad de nuestra galaxia desgarró a los «intrusos», envolviéndolos y dejando solo pequeños restos, según EarthSky.org.

Nuestra galaxia en el siglo XXI

La Vía Láctea no ha abandonado sus actos «caníbales». Actualmente está atravesando sus satélites cercanos, las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña. Curiosamente, la Vía Láctea no se ha fusionado con galaxias de masa similar en toda su vida.

Tales uniones son catastróficas: la colisión desencadena la formación rápida de tantas estrellas que no queda suficiente gas para formar nuevas generaciones. Después de grandes fusiones, las galaxias tienden a volverse «rojas y muertas», lo que indica que están llenas solo de pequeñas estrellas de color rojo oscuro.

Sin embargo, la Vía Láctea está en curso de colisión con su vecino más grande y más cercano, la galaxia de Andrómeda, según la NASA. En unos cuatro mil millones de años, las dos galaxias comenzarán a chocar, lo que provocará que la Vía Láctea tal como la conocemos ya no sea la misma.

Vía LiveScience

Imagen destacada: NASA/JPL-Caltech

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Tommy Banks
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