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Considerado «combustible del futuro», el helio-3 aumenta en la Tierra

Científicos de la Universidad de California, San Diego, EE. UU., descubrieron recientemente que un recurso natural muy raro conocido como helio-3 está aumentando considerablemente en la atmósfera terrestre. Hasta ahora se creía que este elemento solo podía encontrarse en abundancia en la Luna.

Según los investigadores, el helio-3 puede servir como base para el desarrollo de una fuente de energía limpia para la humanidad, ya que aparentemente es diez veces más común aquí en la Tierra de lo que pensaban los científicos.

“El helio-3 es un isótopo del helio, lo que significa que contiene la misma cantidad de protones que este elemento común, pero una cantidad diferente de neutrones. Esa característica lo convierte en un candidato con alto potencial para reemplazar los combustibles fósiles”, explica el profesor de física de la USP Ricardo Galvão, al comentar el descubrimiento.

Por si acaso

En pruebas de laboratorio, los investigadores utilizaron una nueva técnica para detectar de qué manera están aumentando los niveles de helio en nuestro planeta. Este isótopo se encontró accidentalmente durante un estudio que pretendía medir la presencia de otra versión de helio, llamada helio-4.

El helio-3 se encuentra en abundancia en la Luna (Imagen: Viledevil/Envato)

“Comenzaron analizando el helio-4, comparando su concentración relativa con el nitrógeno, que es muy abundante en nuestra atmósfera. A partir de ese análisis, notaron la existencia de más helio-4 en la atmósfera que las estimaciones anteriores”, agrega el profesor Galvão.

Con este hallazgo, los científicos se dieron cuenta de que la presencia de helio-3 también ha ido aumentando en proporciones considerables, como es el caso del helio-4 —sustancia liberada principalmente durante la quema y extracción de combustibles fósiles— pero en cantidades menores.

combustible del futuro

El isótopo helio-4 se produce por desintegración radiactiva en la corteza terrestre y se acumula en los mismos depósitos que los combustibles fósiles, especialmente el gas natural. Para usar helio-3 como combustible, los científicos dicen que, primero, sería necesario diferenciar las formas de obtener energía de las reacciones nucleares.

Una sería la fusión nuclear, que es como obtienen energía las estrellas. Sin embargo, el proceso que se está realizando actualmente aquí en la Tierra se conoce como fisión nuclear: el bombardeo de átomos con neutrones para romper su núcleo y producir energía. Este tipo de reacción utiliza dos isótopos de hidrógeno, deuterio y tritio, generando residuos nucleares.

“En abundancia, el helio-3 podría ocupar el lugar del tritio y la reacción sería mucho menos peligrosa para el planeta, ya que este elemento, al reaccionar con el deuterio, no produce neutrones energéticos y la energía se va inmediatamente en partículas cargadas, no con radiación de los elementos de los reactores”, concluye el profesor Ricardo Galvão.

Fuente: Universidad de California en San Diego

Tommy Banks
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