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¿Cuánto tarda la luz del sol en llegar a la Tierra?

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La velocidad de la luz es constante e inalterable en el vacío del espacio, por lo que es fácil calcular cuánto tarda la luz del Sol en llegar a la Tierra: 8 minutos y 20 segundos. Pero eso es solo un promedio, y no tiene en cuenta el tiempo que tardan los fotones, las partículas que componen la luz, en salir del interior de nuestra estrella. En ese sentido, ¡se pierden la carrera por los neutrinos!

  • Superar la velocidad de la luz es posible, y tiene implicaciones increíbles
  • Estas partículas hipotéticas pueden viajar más rápido que la velocidad de la luz.

En las matemáticas más simples, la luz se mueve en el vacío a 300.000 kilómetros por segundo y nuestro planeta orbita alrededor del Sol a una distancia de aproximadamente 150 millones de kilómetros. Divide los valores y tendremos 500 segundos, es decir, 8 minutos y 20 segundos.

Los astrónomos usan otros términos y unidades de medida para describir este tipo de información. Por ejemplo, la distancia media Sol-Tierra se denomina Unidad Astronómica (también conocida por las siglas UA). Dos UA es igual a la distancia entre la Tierra y el Sol multiplicada por 2, es decir, 300 millones de km.


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El tiempo que tarda la luz en recorrer una determinada distancia nos indica la distancia que ha recorrido, y viceversa. Para facilitar el cálculo, los físicos utilizan el año luz como unidad de medida, siendo 1 año luz la distancia que recorre la luz en un año. Dado que la luz recorre la distancia entre el Sol y la Tierra en 8,20 minutos, esto también se puede describir como 8,20 minutos luz; o incluso 500 segundos luz.

Los fotones solo son libres de viajar en el vacío cuando alcanzan la superficie solar (Imagen: Reproducción/NASA/Observatorio de Dinámica Solar)

Hay muchos otros hechos que podemos aprender sobre la velocidad de la luz solar. Una es que el tiempo de viaje de los fotones puede variar, porque la órbita de la Tierra alrededor del Sol es ligeramente elíptica, oscilando entre 147 y 152 millones de kilómetros. En su punto más cercano al Sol (perihelio), la Tierra recibe la luz solar en 490 segundos, mientras que en su punto más lejano (afelio), tarda 507 segundos.

Si el Sol desapareciera de la nada, tardaríamos más de 8 minutos en darnos cuenta de que algo salió mal. Pero si nuestra estrella simplemente dejara de fusionar hidrógeno en helio en su núcleo, la historia sería bastante diferente: llevaría mucho tiempo sentir la diferencia, ya que los fotones tardan millones de años en llegar a la superficie solar.

El largo viaje de los fotones

Los fotones son los “portadores” fundamentales de la luz (aunque también es una onda) y de todo tipo de radiaciones, como la infrarroja, la ultravioleta, la radio, los rayos gamma y las microondas. Y, por supuesto, todo el espectro visible, es decir, los colores que pueden ver nuestros ojos. Resulta que los fotones recorren un largo camino para «salir» de las estrellas.

El Sol (y cualquier otra estrella) produce fotones a través de la fusión nuclear de átomos en su interior. Pero para llegar a la superficie, estos fotones pasan por innumerables procesos y atraviesan un largo viaje que dura unos 100.000 años. Son continuamente emitidos y luego absorbidos por los átomos del Sol, y cada vez que esto sucede, pierden energía.

Entonces, si el proceso de fusión nuclear del Sol terminara hoy, todavía quedarían muchos fotones para darnos radiación. De hecho, nuestra estrella actual tiene suficientes fotones en su interior para los próximos miles de años. Sin embargo, el flujo de otros tipos de partículas cambiaría inmediatamente. Estamos hablando de neutrinos.

A los fotones les resulta bastante difícil salir del núcleo solar, a diferencia de los neutrinos (Imagen: Reproducción/Openstax Cnx/Creative Commons/Lumen Learning)

Los neutrinos son otro tipo de partícula fundamental producida en el Sol (y en otros lugares, como el núcleo de nuestro planeta) y aportan información sobre nuestra estrella. Como apenas interactúan con la materia, pueden atravesar el Sol inmediatamente después de formarse en el núcleo solar.

Al analizar el flujo de neutrinos solares detectados en la Tierra, los científicos pueden medir el tamaño y la temperatura del núcleo solar. Así llegaron a la conclusión de que las reacciones nucleares sólo ocurren en el 20-25% interior del Sol. También de esta forma pueden descubrir en poco más de 8 minutos que ese mismo núcleo ha dejado de producir fotones.

En otras palabras, nos llevaría mucho tiempo comenzar a sentir los efectos de un apocalipsis solar si la fusión nuclear dejara de ocurrir ahora. Por otro lado, el flujo de neutrinos cambiaría de inmediato y los científicos que trabajan en detectores de neutrinos sabrían qué sucedió en poco más de 8 minutos.

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Tommy Banks
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