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Curiosity mide la cantidad de un elemento esencial en Marte en Marte

Gracias a los datos del rover Curiosity de la NASA, un equipo de científicos ha podido medir por primera vez la cantidad total de carbono orgánico en las rocas marcianas. Este es un dato importante, ya que nos permite entender la cantidad de material disponible para la química prebiótica y, quién sabe, para los procesos biológicos.

El carbono orgánico está formado por un átomo de carbono unido a un átomo de hidrógeno, y es la base de las moléculas orgánicas utilizadas por los seres vivos, pero es importante recordar que, a pesar de lo «orgánico» en el nombre, la presencia del compuesto en Marte no no significa, necesariamente, la existencia de vida, ya que también puede formarse por reacciones químicas u ocurrir en meteoritos, por ejemplo.

Foto de Yellowknife Bay, de donde el rover Curiosity recolectó muestras analizadas en el estudio (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech)

A pesar de que ya se había encontrado allí, las mediciones anteriores de carbono orgánico solo indicaban información sobre compuestos particulares o representaban solo una parte del carbono en las rocas. Ahora, la nueva medida indica la cantidad total de carbono orgánico en ellos. «Encontramos al menos de 200 a 273 partes por millón de carbono orgánico», dijo Jennifer Stern, autora principal del nuevo estudio.

La cantidad es comparable a la que se encuentra en las rocas de lugares hostiles para la vida en la Tierra, como el desierto de Atacama. Para llegar a este resultado, Curiosity perforó muestras de 3.500 millones de años en Yellowknife Bay, una formación en el cráter Gale que una vez albergó un antiguo lago en Marte.

Stern explica que el lugar pudo haber ofrecido un ambiente con condiciones para la vida, si hubiera existido allí. Después de la recolección, Curiosity insertó las muestras en el instrumento Sample Analysis at Mars, que calentó el material a altas temperaturas. El experimento combinó las muestras con oxígeno y calor para producir dióxido de carbono, cuya cantidad sirvió para definir la cantidad de carbono orgánico en las rocas.

El proceso permitió que el instrumento también recolectara medidas de la proporción de isótopos (una versión del elemento con una masa ligeramente diferente, dependiendo de uno o más neutrones en el núcleo del átomo) de carbono, importante para ayudar a comprender su origen. «La composición isotópica realmente puede decirnos qué porción del carbono total es orgánico y qué porción es mineral», explicó el autor.

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Fuente: Actas de la Academia Nacional de Ciencias; Vía: NASA

Tommy Banks
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