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El agua líquida podría existir en planetas totalmente diferentes a la Tierra, según un estudio

Un equipo de investigadores de diferentes universidades ha descubierto que el agua puede existir en estado líquido en exoplanetas completamente diferentes a la Tierra durante miles de millones de años. Ya se sabe que el agua líquida es un requisito de gran importancia para el surgimiento de la vida tal y como la conocemos, y el resultado del estudio pone en juego la comprensión actual de la posible habitabilidad de otros mundos.

Desde que la vida de la Tierra comenzó en los océanos, los científicos la han estado buscando en mundos similares al nuestro, con agua líquida. «Una de las razones por las que el agua puede volverse líquida en la Tierra es la atmósfera», explicó Ravit Helled, profesor de la Universidad de Zúrich en Suiza y coautor del estudio. “Con el efecto invernadero natural, retiene la cantidad de calor necesaria para crear las condiciones adecuadas para los océanos, los ríos y la lluvia”, dijo.

La atmósfera de la Tierra juega un papel muy importante para el agua líquida en nuestro planeta (Imagen: Reproducción/NASA)

En el pasado, la atmósfera primordial de nuestro planeta estaba compuesta principalmente por hidrógeno y helio. Hoy en día, los exoplanetas más masivos también tienen sus propias atmósferas primordiales que, como la que rodea hoy a nuestro planeta, también pueden inducir un efecto invernadero. «Así que queríamos averiguar si estas atmósferas pueden crear las condiciones necesarias para el agua líquida», agregó Helled.

Para ello, el equipo modeló una serie de planetas y simuló su evolución a lo largo de miles de millones de años, considerando las propiedades de las atmósferas, la intensidad de la radiación que reciben de sus estrellas e incluso el calor interno de estos mundos. «Lo que encontramos es que, en muchos casos, las atmósferas primordiales se perdieron debido a la intensa radiación de las estrellas, especialmente en los planetas cercanos a ellas», señaló Marit Mol Lous, investigadora de la Universidad de Berna y Zúrich y autora principal del estudio. estudiar. .

En los casos en que se mantuvieron las atmósferas, señalaron que podrían darse condiciones adecuadas para el agua líquida. Esto apareció principalmente en los casos en que suficiente calor geotérmico llegaba a la superficie, por lo que la radiación de una estrella como el Sol no era necesaria para que las condiciones de la superficie permitieran que existiera agua líquida. «Quizás lo más importante es que nuestros resultados muestran que estas condiciones pueden persistir durante largos períodos, hasta decenas de miles de millones de años».

Los exoplanetas de baja masa con una atmósfera primordial de hidrógeno y helio pueden tener condiciones para el agua líquida (Imagen: Reproducción/Thibaut Roger – Universität Bern – Universität Zürich)

Los autores creen que, dado que la disponibilidad de agua líquida es un requisito importante para la vida y probablemente tardó millones de años en surgir en la Tierra, esto podría ampliar las posibilidades de buscar otras formas de vida. «Según nuestros resultados, la vida puede incluso surgir en los llamados ‘planetas errantes’, que no orbitan ninguna estrella», sugirió Christoph Mordasini, coautor del estudio y profesor de la Universidad de Berna.

Aun así, se mantiene cauteloso. «Para que esos planetas tengan agua líquida durante tanto tiempo, necesitan la cantidad correcta de atmósfera, y todavía no sabemos qué tan común es eso», señaló. Además, tampoco está claro qué tan probable es que surja vida en un hábitat posible tan exótico.

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista Astronomía de la naturaleza.

Fuente: Nature Astronomy; Vía: Universidad de Berna

Tommy Banks
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