El antiguo lago del cráter de Marte existió durante casi mil millones de años

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Se han encontrado sedimentos de arcilla en una región de Marte llamada Margaritifer Terra, que alberga algunos de los accidentes geográficos mejor conservados del Planeta Rojo, creados por el agua que fluía que alguna vez existió en la superficie. Esta es otra pista más sobre la posible habitabilidad del planeta hace miles de millones de años.

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Una de las lecciones que nos enseña nuestro planeta Tierra es que donde hay agua en forma líquida, hay posibilidades de que surjan formas de vida. Los científicos han sospechado durante mucho tiempo que este pudo haber sido el caso de Marte, hace al menos unos 3 mil millones de años. Los rovers Curiosity y Perseverance, por ejemplo, exploran estas posibilidades en los cráteres Gale y Jezero, respectivamente.

Ahora, los investigadores han utilizado datos de satélites en órbita para descubrir posibles signos de antiguos lechos de ríos. Según un nuevo artículo de la científica Catherine Weitz del Instituto de Ciencias Planetarias, algunos depósitos de sedimentos arcillosos se encuentran en relieves muy bien conservados de Marte en la región de Margaritifer Terra.


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Esta es una buena noticia, ya que la presencia de arcilla indica no solo que allí había agua líquida, sino especialmente en condiciones de pH neutro, donde el agua persiste a largo plazo. Esto significa que la evaporación se minimiza y hay más posibilidades de que se formen otros minerales, como los sulfatos.

Específicamente, la cuenca de Ladon Valles, ubicada dentro de Margaritifer Terra, parece contener los registros de una larga historia de flujo de agua en el Planeta Rojo. A medida que se redujo la evaporación, la presencia de agua allí debe haber durado más de lo imaginado: desde hace unos 3.800 millones de años hasta hace 2.500 millones de años. Es decir, un período de casi mil millones de años.

Vista de la región Margaritifer Terra, que incorpora una parte del Erythraeum Chaos (Imagen: Reproducción/ESA/DLR/FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO)

Además, 2.500 millones de años se considera relativamente reciente, a escala cósmica. Si Marte no hubiera sufrido los problemas que llevaron a la pérdida de su atmósfera, tal vez podrían haber surgido formas de vida más evolucionadas. Según Weitz, los sedimentos estratificados de tonos claros y coloreados indican buzamientos de baja estratificación (disposición de sedimentos en capas o lechos superpuestos).

Weitz también informa que la arcilla está presente en la región hasta 200 kilómetros, lo que sugiere que existió un lago en los valles de Ladon y la cuenca de Ladon. Esta arcilla probablemente se acumuló primero en los terrenos más antiguos de la cuenca de Ladon, y luego, el agua erosionó los sedimentos que contenían la arcilla, formando el canal Ladon Valles.

Así, la arcilla terminó depositándose aguas abajo (marea baja) en el lago de la cuenca del Ladon y en la región norte de Ladon Valles. «Los sedimentos de arcilla depositados por el agua corriente no eran infrecuentes durante este período más reciente», dijo Weitz, «porque vemos muchos ejemplos de valles jóvenes similares que depositaron arcilla en la región».

El artículo que describe el descubrimiento se publicó en la revista Icarus, publicado con el patrocinio de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense.

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Tommy Banks
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