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El asteroide que visitará la sonda Lucy tiene una luna y la misión tiene un nuevo objetivo

La sonda Lucy de la NASA se lanzó al espacio en octubre del año pasado para estudiar ocho asteroides troyanos ubicados en la misma órbita que Júpiter. Pero a medida que la nave espacial continúa su viaje, el equipo de la misión se sorprendió al descubrir un noveno objetivo de la misión: una luna que acompaña a uno de estos asteroides.

La misión Lucy es la primera dedicada a estudiar los asteroides troyanos, considerados “restos” del Sistema Solar que pueden revelar información valiosa sobre el nacimiento de nuestro sistema planetario. Entre 2027 y 2033, la nave espacial visitará ocho de estos asteroides, luego de revisar un objeto del Cinturón de Asteroides en 2025.

Trayectoria orbital de la misión Lucy (Imagen: Reproducción/Instituto de Investigación del Suroeste)

Entre los asteroides troyanos que visitará Lucy se encuentra Polymele, cuyo compañero acaba de ser descubierto por el equipo de la misión. El satélite fue visto en marzo cuando el asteroide pasó brevemente frente a una estrella.

La ocultación de la estrella, observada desde la Tierra, ayudaría al equipo a determinar la forma de Polymele, que apareció como un punto brillante en las imágenes del telescopio. Pero además de la forma bien definida, los investigadores observaron un objeto a 200 km del asteroide.

Se estima que el objeto tiene 5 km de diámetro y se encuentra casi perfectamente en el plano ecuatorial del asteroide. El equipo lo nombró temporalmente «Shaun the Sheep» en referencia a la animación. Wallace y Gromit (1995). Se necesita más información sobre la posición y la órbita de la luna para definir su nombre.

El asteroide Polymele tiene la forma de un «esferoide achatado» (piense en una esfera «arrugada» en los polos), que mide 27 km de largo y 13 km de ancho. Su forma indica que es probable que sea un bloque de construcción que quedó del joven Sistema Solar, hace más de 4.500 millones de años.

Vale la pena recordar que otro asteroide que será visitado por la sonda, Eurybates, también tiene una luna. El compañero del asteroide fue descubierto en 2020 por el telescopio espacial Hubble y tiene menos de 1 km de diámetro.

Fuente: Vía Spaceflight Now

Tommy Banks
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