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El avión planeador puede ser el "llave" para vuelos en la atmósfera de Marte

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Un avión planeador diseñado para vuelos a Marte se elevó al cielo (aquí mismo en la Tierra) acoplado a un globo, durante una prueba realizada por ingenieros de la Universidad de Arizona que evalúan las posibilidades de utilizar un vehículo similar en la exploración de la Tierra. Planeta rojo.

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Cuando se trata de vuelos a través de la atmósfera de Marte, Ingenuity ha demostrado un gran éxito: diseñado como una mezcla de dron y helicóptero, aterrizó en el planeta el año pasado para una campaña de solo cinco vuelos que fue más que exitosa. Ha alcanzado y superado su meta, y ya se acerca a los casi 30 vuelos en la atmósfera de nuestro vecino.

El helicóptero Ingenuity ya completó su vuelo número 29 en Marte (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

Incluso con un rendimiento que supera cualquier expectativa, Ingenuity tiene sus limitaciones, como la baja altitud y la corta autonomía de vuelo: solo 90 segundos. Así que los investigadores del proyecto creen que si los planeadores resultan ser una buena opción, pueden volar más lejos y más rápido con la velocidad del viento, lo que puede llevarlos a altitudes aún mayores en Marte.


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Con eso en mente, el equipo creó un diseño preliminar de un avión y lo instaló en un globo de gran altitud. La idea es que, en unos meses, los investigadores prueben nuevos aviones experimentales a 4.570 m sobre el nivel del mar, para aprovechar la atmósfera más delgada y, por tanto, más parecida a la de Marte.

El avión propuesto por los investigadores podría pesar 5 kg y estaría equipado con sensores y cámaras. Se puede lanzar en el Planeta Rojo para volar unas pocas decenas de metros sobre la superficie, tomando fotografías a una resolución superior a la lograda por los satélites en órbita y explorando regiones inaccesibles para los rovers, como los volcanes.

Prototipo de planeador durante una prueba de vuelo en globo (Imagen: Reproducción/Universidad de Arizona)

El diseño final propuesto sugiere que el planeador podría mapear estructuras superficiales con una resolución superior a 1 m por píxel. Una técnica conocida como «flotación dinámica» permitiría que la aeronave permanezca en el aire durante largos días, al igual que los albatros, que aprovechan las velocidades horizontales más altas del viento cuando se encuentran a gran altura.

Por ahora, el proyecto aún es preliminar y no ha recibido apoyo para ser desarrollado y enviado a Marte. Aun así, el equipo cree que podría tener el planeador listo en unos pocos años, a un costo de hasta $100 millones. “Una ventaja definitiva de este concepto de planeador sobre otras propuestas es la simplicidad”, señalaron los autores.

El artículo que describe el proyecto fue publicado en la revista aeroespacial.

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