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El entorno extremo en la Tierra sugiere cómo los microbios pueden sobrevivir en Marte

Después de largas búsquedas en condiciones hostiles, los investigadores de la Universidad McGill encontraron microorganismos en el medio ambiente bajo la capa de permafrost de Lost Hammer Spring, uno de los manantiales más fríos de Canadá. Nada hospitalario, es muy similar a algunas regiones de Marte. Por tanto, todo aquel que quiera conocer las formas de vida que pueden existir, o haber existido, en nuestro prójimo, puede empezar por ahí.

Lost Hammer Spring es una de las fuentes de agua terrestres más frías y saladas que conocemos: antes de llegar a la superficie, el agua atraviesa una capa helada de casi 600 m de espesor, tiene una salinidad de aproximadamente el 24%, temperatura alrededor de -5 °C y tiene muy poco oxígeno. Debido a la alta concentración de sal, allí el agua no se congela, creando un hábitat de agua líquida a temperaturas por debajo de los 0 ºC.

Los microorganismos del estudio se recolectaron cerca de Lost Hammer Spring, Canadá (Imagen: Reproducción/Elisse Magnuson)

Estas condiciones son análogas a las que se encuentran en algunos lugares de Marte, donde se han observado depósitos de sal y posibles fuentes de agua salada. Entonces, para comprender los tipos de seres vivos que podrían existir en el Planeta Rojo, el equipo de investigadores liderado por Lyle Whyte trabajó con herramientas genómicas de última generación además de métodos de microbiología unicelular.

Identificar microorganismos allí y secuenciar su ADN y ARNm (ARN mensajero) no fue una tarea fácil. “Tomó algunos años de trabajo con el sedimento antes de que pudiéramos detectar comunidades microbianas activas”, recordó Elisse Magnuson, autora principal del estudio. El equipo aisló y secuenció el ADN comunitario en la fuente y luego reconstruyó los genomas de aproximadamente 110 microorganismos; la mayoría de ellos nunca han sido vistos antes.

Aunque estudios previos han encontrado evidencia de microorganismos en dichos ambientes, este es uno de los pocos que los encontró aún vivos y activos. Armados con los genomas, los científicos determinaron cómo los seres de este tipo sobreviven en un entorno tan extremo, creando «modelos» para posibles organismos en entornos similares. Luego, el equipo usó la secuenciación de ARN para identificar genes activos en genomas, identificando algunos seres sorprendentes.

Los microorganismos descubiertos por el equipo sobreviven en compuestos simples, que ya se encuentran en Marte (Imagen: Reproducción/ESA y MPS para el equipo OSIRIS)

Los autores demostraron que las comunidades de microorganismos en Lost Hammer Spring sobreviven alimentándose y respirando compuestos inorgánicos simples de tipos ya identificados en Marte, como el metano y el dióxido de carbono. “También pueden fijar el dióxido de carbono y el gas nitrógeno de la atmósfera, lo que los hace altamente adaptados para sobrevivir y prosperar en entornos muy extremos en la Tierra y más allá”, dijo.

Ahora, el equipo planea cultivar y caracterizar a los miembros más abundantes y activos del sistema para comprender cómo y por qué viven en un entorno como Lost Hammer Spring. El estudio también aportó información importante a la Agencia Espacial Europea, que recolectó algunas muestras de sedimentos de la región para probar las capacidades de detección de vida de los instrumentos de la futura misión ExoMars.

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista Revista ISME.

Fuente: Revista ISME; Vía: Universidad McGill

Tommy Banks
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