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El fuego del observatorio estadounidense permanece activo; cuatro estructuras sufrieron daños

El incendio que se desató en el Observatorio Nacional Kitt Peak (KPNO) en Arizona a fines de la semana pasada ha devastado al menos cuatro instalaciones. A pesar de estar controlado, el fuego sigue activo en la región y el equipo local aún no ha podido evaluar si algún instrumento astronómico resultó dañado.

El llamado «incendio Contreras» golpeó el observatorio en la madrugada del 17 de junio. Las evaluaciones iniciales indican que las cúpulas de los telescopios permanecen en pie, pero el área permanece en «extinción activa de incendios», según una nota de NOIRLab, el centro de investigación que administra KPNO.

Desde que comenzó el incendio el 11 de junio, las autoridades locales han estado trabajando para contener el fuego con la ayuda de aviones y helicópteros sobre el observatorio y las comunidades aledañas. Por ahora, solo los equipos de extinción de incendios pueden acceder a KPNO.

Al menos cuatro estructuras no científicas, como dormitorios y salas de apoyo, se perdieron en el incendio del viernes pasado. «Las evaluaciones de daños al equipo solo comenzarán cuando las condiciones permitan una entrada segura al área», agregó NOIRLab.

Este lunes (20), el fuego había arrasado un área de casi 8.240 hectáreas, creciendo un 8% en comparación con el día anterior. De este total, se contenía alrededor del 40%. Los funcionarios de NOIRLab dijeron que la evaluación de los daños probablemente llevará semanas, al igual que la restauración de la red eléctrica en el sitio.

Cresta suroeste del observatorio registrada el 18 de junio, ya muy afectada por el fuego (Imagen: Reproducción/KPNO/NOIRLab/NSF/AURA)

Incendios como este son cada vez más frecuentes a medida que avanza el calentamiento global, impulsado por la actividad humana. KPNO no es el primer observatorio amenazado por esta realidad en los últimos años y, lamentablemente, puede que no sea el último.

En septiembre del año pasado, un incendio forestal en California se produjo a unas pocas millas del radiotelescopio Allen Telescope Array (ATA) del Instituto SETI. Otro incendio llegó muy cerca del Observatorio Mount Wilson, también en California, en septiembre de 2020.

Fuente: NOIRLab, Vía Space.com

Tommy Banks
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