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El Pentágono financia la creación de un pequeño reactor de fusión para aplicaciones espaciales

El mes pasado, la Unidad de Innovación de Defensa (DIU) del Pentágono otorgó una cantidad no revelada a la startup Avalanche Energy para el desarrollo de un dispositivo compacto de fusión nuclear. El objetivo es utilizar la tecnología para generar calor y electricidad para impulsar el sistema de propulsión de un satélite de demostración en 2027.

  • Este reactor de fusión nuclear produjo 10 veces más reacciones de las esperadas
  • La NASA quiere usar un reactor nuclear en la luna para impulsar la exploración a largo plazo

La fusión nuclear fuerza a los núcleos de los átomos de hidrógeno (u otros elementos ligeros) unos contra otros, liberando grandes cantidades de energía. Pero la mayoría de los intentos de superar la repulsión electrostática de las partículas implican temperaturas extremadamente altas o potentes pulsos de láser.

Mientras que la fisión divide un núcleo atómico, la fusión «aplasta» dos átomos para formar uno solo.

Esto da como resultado un sistema grande, complejo y extremadamente costoso. Avalanche, sin embargo, basó el concepto de su dispositivo de fusión Orbitron en la tesis doctoral de Tom McGuire, entonces estudiante del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en 2007.


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La tesis presentó el llamado confinamiento electrostático inercial (IEC), un dispositivo que confina iones de combustible en campos eléctricos soportados por electrodos esféricos. Estos iones circulan dentro del dispositivo, ofreciendo repetidas posibilidades de fusión.

En su trabajo, McGuire simuló el comportamiento de los iones en diferentes rejillas de cátodos y observó que algunas configuraciones hacían que el plasma se autoorganizara en una colección pulsante de «grupos de iones», que duraban miles de veces más que si los iones estuvieran solos, aumentando la posibilidades de fusión.

Dispositivo de fusión Orbitron

En 2018, el concepto de este dispositivo llamó la atención de los ingenieros Robin Langtry y Brian Riordan, quienes trabajaban en Blue Origin. Ese mismo año fundan Avalanche y en 2021 abandonan Blue Origin.

Concepto Orbitron presentado en la solicitud de patente (Imagen: Reproducción/Avalanche Energy)

En marzo del año pasado, Avalanche obtuvo $5 millones en fondos de capital de riesgo y un equipo de 10 personas. En el sitio web, la compañía afirma que los «paquetes de energía de fusión» se consideran la clave para un mundo con abundante agua limpia, océanos saludables y glaciares en equilibrio.

En la solicitud de patente presentada por Langtry y Riordan, el Orbitron se describe como un sistema de contención orbital de decenas de centímetros de tamaño. En él, un haz de iones de combustible interactúa con un campo electrostático para ser conducido alrededor del electrodo interior.

En este sistema, los iones duran un segundo o más, 10 veces más que en las simulaciones de McGuire, y tiempo suficiente para que cada ion dé millones de vueltas en el reactor. El Orbitron produciría de 5 a 15 kilovatios, funcionando solo o en grupos para varios propósitos de energía limpia a escala de megavatios.

El dispositivo de fusión Orbitron sería del tamaño de una lonchera (Imagen: Reproducción/Avalanche Energy)

Para el Pentágono, la tecnología es interesante para permitir que pequeñas naves espaciales o sondas realicen maniobras independientes en el espacio profundo con cargas útiles más poderosas. Por otro lado, los expertos creen que desarrollar una tecnología de este tipo en cinco años es un poco complicado.

Principalmente por los muchos desafíos técnicos que se deben superar para entregar un sistema capaz de proporcionar más energía de la que consume. Jason Cassibry, profesor de la Universidad de Alabama, dijo que Avalanche tendrá que trabajar duro para encontrar la combinación perfecta para que el sistema funcione.

En el peor de los casos, la tecnología satisfaría una demanda comercial a corto plazo y podría usarse para imágenes médicas o equipos de seguridad nacional.

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Tommy Banks
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