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Encuentran virus que pudo haber ayudado a dar origen a toda la vida compleja de la Tierra

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Científicos de la Universidad de Texas han descubierto evidencia de virus que infectan a un grupo de microbios que pueden ser los ancestros de toda la vida compleja en la Tierra: el hallazgo es una evidencia increíble que se suma a la teoría de que los virus fueron, de hecho, esenciales para la evolución de la formas de vida más complejas, que incluyen a los humanos, eran posibles.

Una hipótesis, que tiene su cuerpo de evidencia pero no está completamente probada, es que toda la vida eucariota (es decir, que tiene células con un núcleo), que incluye desde estrellas de mar y árboles hasta primates, se originó cuando Archaea y bacterias se fusionaron para formar un organismo híbrido. Recientemente, la investigación ha sugerido que los eucariotas descienden directamente de las arqueas de Asgard.

Golfo de California, donde se encontraron los virus Archeia, en el fondo del mar, a través del submarino que se ve en la foto (Imagen: Universidad de Texas en Austin)
Golfo de California, donde se encontraron los virus Archeia, en el fondo del mar, a través del submarino que se ve en la foto (Imagen: Universidad de Texas en Austin)

El nuevo estudio ahora muestra cómo los virus pueden haber jugado un papel en los miles de millones de años de evolución biológica de nuestras células. Eucariogénesis viral, nombre de la teoría en cuestión, propone que, además de arqueas y bacterias, los virus pueden haber aportado sus propios componentes genéticos al desarrollo de los eucariotas: aunque todavía no lo confirma, el hallazgo añade más contenido a la hipótesis.

Investigando virus

Los virus descubiertos por el estudio pueden infectar a las arqueas vivas de Asgard en la actualidad. Tienen algunas características similares a los virus que infectan a los eucariotas, como la capacidad de copiar su ADN y robar sistemas modificadores de proteínas de sus huéspedes.

Los virus Asgard recolectados tienen características tanto de virus que infectan a eucariotas como a procariotas (cuyas células carecen de núcleo), lo que los diferencia de los que infectan a otras arqueas o formas de vida complejas. Según los científicos, la característica más impresionante del descubrimiento es esta diferencia, que permite la infección viral de nuestros parientes microbianos.

Las arqueas de Asgard probablemente evolucionaron hace 2 mil millones de años, con descendientes que viven en todo el planeta, recolectadas en sedimentos de aguas profundas y en aguas termales de todo el mundo: sin embargo, solo una ha podido cultivarse en el laboratorio hasta ahora. Para su identificación, los científicos recogieron su material genético del entorno y reconstruyeron el genoma.

Comparación del genoma de todos los virus conocidos: los que tienen genomas similares están a la izquierda (incluidos los que infectan bacterias), los eucariotas a la derecha y en el centro, y los virus que infectan a las arqueas de Asgard están separados (Imagen: Universidad de Texas en Austin)
Comparación del genoma de todos los virus conocidos: los que tienen genomas similares están a la izquierda (incluidos los que infectan bacterias), los eucariotas a la derecha y en el centro, y los virus que infectan a las arqueas de Asgard están separados (Imagen: Universidad de Texas en Austin)

En este último estudio, se escaneó el genoma de Asgard en busca de regiones con ADN repetido (llamado matriz CRISPR), que contienen pequeños fragmentos de ADN viral que pueden compararse con virus que han infectado a esos microbios en el pasado. Esta «huella digital» genética ayuda a los científicos a detectar invasores virales y su contribución al origen de los eucariotas.

Según los investigadores, la comprensión del papel de los virus en el rompecabezas eucariota y sus implicaciones apenas comienza. El estudio sobre el descubrimiento fue publicado en la revista científica Microbiología de la naturaleza.

Fuente: Nature Microbiology

Tommy Banks
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