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Estrella recién descubierta rompe récord de velocidad alrededor de un agujero negro

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Astrónomos de la Universidad de Colonia y la Universidad de Masaryk en Brno, Chequia, han descubierto la estrella de período orbital más corto alrededor de un agujero negro: S4716, que viaja a una velocidad de aproximadamente 8.000 km/s. Es una estrella de la familia S, es decir, está en el centro de la Vía Láctea, orbitando el agujero negro supermasivo Sagitario A*.

Las estrellas alrededor de Sagitario A* (o Sgr A*) son conocidas por sus altas velocidades. En 2020, los investigadores encontraron algunos que parecían viajar más rápido que el poseedor del récord hasta el momento: S4714, S4711, S4713 y S4715. Entre ellos, los astrónomos determinaron que S4714 sería el más rápido, con una velocidad de 24.000 km/s.

Obviamente, el nuevo poseedor del récord no es el más rápido en términos de velocidad; ese título continúa con el S4714. Pero S4716 es el que da la vuelta al agujero negro supermasivo en el menor tiempo: apenas 4 años.

El período orbital más corto ocurre debido a la distancia entre la estrella y Sagitario A*. S4716 se encuentra a 100 AU (unidad astronómica) del agujero negro, aproximadamente la distancia entre el Sol y los objetos más distantes en el Cinturón de Kuiper (una región ubicada más allá de la órbita de Plutón).

Para tener una idea de qué tan cerca está S4716 del agujero negro, piense en la estrella más cercana al Sol, Proxima Centauri. Se encuentra a 4,2 años luz de distancia de nuestra estrella. Un año luz corresponde a aproximadamente 632,41 unidades astronómicas. Es decir, la distancia entre S4716 y Sgr A* es unas 632 veces menor que la distancia entre el Sol y Proxima Centauri.

Esta imagen muestra la posición de varias estrellas S cerca de Sgr A*, indicada por una cruz negra. La órbita de la estrella S4716 es la elipse verde (Imagen: Reproducción/The Astrophysical Journal/Creative Commons)

No es fácil observar las estrellas S, ya que una de ellas, S2, suele obstruir la vista de sus “hermanas”. Sin embargo, este es un denso cúmulo de estrellas, y debe haber otras esperando a ser encontradas. Los astrónomos descubrieron S4716 a través de métodos de análisis refinados y casi veinte años de observación de la región alrededor de Sgr A*.

Un total de cinco telescopios observaron esta estrella, cuatro de ellos combinados con un gran telescopio para permitir observaciones aún más detalladas. «Una estrella en una órbita estable tan cercana y rápida en las cercanías de un agujero negro supermasivo fue algo completamente inesperado y marca el límite de lo que se puede observar con los telescopios tradicionales», dijo el Dr. Florian Peissker, autor principal del nuevo estudio.

Ahora, los astrónomos quieren saber cómo S4716 se acercó tanto a Sgr A*. Según Michael Zajaček, astrofísico de la Universidad de Masaryk en Brno que participó en el estudio, «las estrellas no pueden formarse tan fácilmente cerca del agujero negro». Esto significa que S4716 se acercó a través de algún «mecanismo».

El estudio fue publicado en El diario astrofísico.

Fuente: El diario astrofísico; Vía: Eurek Alert

Tommy Banks
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