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Estudio recomienda que la NASA priorice el muestreo de Ceres; saber porque

Un informe llamado Planetary Science Decadal Survey, elaborado por el Consejo Nacional de Investigación de Estados Unidos, recomienda que la NASA coloque entre sus prioridades en exploración espacial para la próxima década una misión para recolectar muestras del planeta enano Ceres, ubicado en el cinturón de asteroides. , entre las órbitas de Marte y Júpiter. El objetivo es identificar los elementos presentes en la superficie y, principalmente, buscar componentes orgánicos y habitabilidad potencial.

La Encuesta decadal de ciencia planetaria se publica cada diez años para identificar las preguntas más importantes que la ciencia planetaria debe tratar de responder, además de recomendar misiones que podrían encontrar esas respuestas. El concepto de la misión Ceres Sample Return fue recomendado como una prioridad para el programa New Frontiers de la NASA (el mismo que ya envió las sondas New Horizons a Plutón y su luna Caronte y Juno a Júpiter).

¿Por qué Ceres?

Depósito de sal en Ceres (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

Ceres es uno de los mundos más interesantes del Sistema Solar: tiene una corteza de unos 40 km de material rico en agua. Además, los científicos estiman que el 40% de su volumen puede ser agua. También hay presencia de muchos carbonatos, amoníaco, salmueras y posiblemente compuestos orgánicos en su superficie.

Otro detalle importante es que Ceres orbita alrededor del Sol a una distancia aproximada de 414 millones de km. Esto significa que está mucho más cerca de la Tierra que otros mundos «húmedos» como las lunas Europa y Encelado.

descubrimientos anteriores

Muchos detalles sobre el planeta enano se descubrieron a partir de 2015, cuando la misión Dawn orbitó, fotografió y cartografió Ceres hasta 2018. Los resultados cambiaron por completo lo que se sabía sobre este mundo y trajeron la idea de que no solo puede ser geológicamente activo, también. como potencialmente hospitalario para la vida.

Uno de los hallazgos de la misión Dawn fue que Ceres tiene un océano subterráneo y puntos muy brillantes, lo que podría significar la presencia de sales que quedan después de que el agua salada se evapora. También sugiere la existencia de carbonatos de sodio (compuestos de sodio, carbono y oxígeno).

Otro hallazgo es que es probable que el agua salada de Ceres todavía se esté filtrando en la superficie, en una región de 14 km de ancho llamada Cerealia Facula. Con estas características y mezclas químicas, Ceres se convierte en un objetivo para los astrobiólogos que buscan vida más allá de la Tierra.

Origen del Sistema Solar

Hay muchos cráteres de impacto, depósitos de sal y carbonatos en Ceres (Imagen: Reproducción/NASA)

Parece que Ceres está en el lugar «equivocado». A pesar de estar ubicado en el cinturón de asteroides, es tan grande (en comparación con las rocas que deambulan allí) que constituye aproximadamente un tercio de la masa de todo el cinturón. Su superficie es una mezcla de hielo de agua, carbonatos, cloruros y arcillas, por lo que no parece un «nativo» de la región.

Según un estudio de mayo de 2022 publicado en la revista Icarus, Ceres se formó en una órbita más allá de Saturno, donde abundaba el amoníaco. Luego, como con muchos cuerpos en el Sistema Solar, migró fuera de órbita.

También hay una pista bastante significativa: en el pasado, hubo al menos 3600 objetos similares a Ceres más allá de la órbita de Saturno. Entonces, parece que el “pequeño planeta” realmente vino de allí. Pero eso no es todo: también puede ser un raro remanente del nacimiento del Sistema Solar, hace 4.500 millones de años.

Si eso es cierto, las muestras traídas de allí podrían ayudar a los científicos a descubrir muchos más secretos sobre el Sistema Solar primitivo. También puede ser un superviviente del grupo de objetos que procedían del Cinturón de Kuiper (en la órbita de Plutón y más allá) llevando agua y material orgánico al Sistema Solar interior, incluida la Tierra.

Imágenes del cráter Occator hechas con mapeo 3D (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

Por todas estas razones, se recomendó Ceres Sample Return como una de las prioridades para lanzar en la próxima década. Según el concepto de la misión, una nave espacial se lanzaría en un cohete como el SpaceX Falcon Heavy en diciembre de 2030, para llegar a Ceres en julio de 2037.

Después de 18 meses en órbita para un reconocimiento detallado, la nave espacial robótica enviaría una sonda para recolectar las muestras en dos lugares diferentes. Luego el material sería lanzado de regreso a la Tierra para llegar en 2044.

Fuente: La Sociedad Planetaria

Tommy Banks
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