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Explosión de una enana blanca observada en ‘tiempo real’ por primera vez

Por primera vez se ha observado una enana blanca explotando en rayos X. Realizada por un equipo de investigadores liderado por la universidad Friedrich-Alexander-Universität Erlangen-Nürnberg (FAU) en Alemania, la detección fue registrada en julio de 2020 por el instrumento eROSITA, el instrumento principal de la misión Spectrum-Roentgen-Gamma (SRG). .

Cuando las estrellas de baja masa como el Sol consumen todo su combustible en las reacciones nucleares, se convierten en enanas blancas. A pesar de ser como estrellas muertas, las enanas blancas pueden «volver a la vida» a través de intensas explosiones, que liberan poderosas emisiones de rayos X; luego, gradualmente, vuelven al brillo que tenían antes de explotar.

Las enanas blancas son objetos pequeños y densos (Imagen: Reproducción/Miriam Nielsen)

Fue una de estas explosiones la que apareció en los datos de eROSITA. Situado a medio millón de kilómetros de la Tierra, el instrumento exploraba el cielo en busca de emisiones de rayos X. Sin embargo, en 2020, identificó una fuerte emisión proveniente de una región del cielo que estuvo tranquila poco tiempo antes. Después de unas horas, la radiación desapareció.

Según los resultados del estudio, la enana blanca en cuestión es relativamente grande, con una masa comparable a la del Sol. La explosión generó una bola de fuego con una temperatura superior a los 300.000 °C, casi 60 veces más caliente que nuestra estrella. Por lo general, las enanas blancas se quedan rápidamente sin combustible y se enfrían, y los rayos X se debilitan hasta convertirse en luz visible.

Cuando esto sucede, es como si una estrella brillante visible a simple vista apareciera en el cielo. Este fenómeno ha sido observado antes y se le dio el nombre de “nueva estrella” debido a su aparición inesperada. Detectar el fenómeno no es fácil: «Además del desafío de la corta duración del destello, también está el hecho de que el espectro de los rayos X emitidos es muy uniforme», dijo el coautor, el Dr. Victor Doroshenko de la Universidad de Tübingen.

La explosión de la enana blanca

Al volver a analizar la ubicación de las detecciones, los autores notaron que la radiación había desaparecido. «Estas emisiones de rayos X duran solo unas pocas horas y son casi invisibles para predecir, y el instrumento que las observa debe apuntar directamente a la explosión en el momento adecuado», dijo Ole König, autor principal del estudio. «En cierto modo, fue realmente una feliz coincidencia».

La estrella YZ Reticuli, en el centro de la explosión, fue observada por diferentes cámaras eROSITA (Imagen: Reproducción/YZ Reticuli)

Estallidos de rayos X de este tipo se habían predicho hace más de 30 años, pero nunca se habían observado directamente hasta ahora. «Estas ‘novas’ ocurren todo el tiempo, pero detectarlas durante los primeros momentos, cuando se producen la mayoría de las emisiones de rayos X, es muy difícil», señaló el Dr. Doroshenko. Además, las enanas blancas producen una radiación débil, que es difícil de detectar desde la Tierra.

Esto cambia si hay estrellas vecinas cerca; en este caso, la enana blanca “romperá” el hidrógeno de la envoltura de su compañera, formando una capa de unos pocos metros de espesor en su superficie. Allí, la gravedad genera una presión tan alta que devuelve la vida a la enana blanca, liberando la capa en un gran estallido de rayos X como el que ve eROSITA.

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista Ciencias.

Fuente: Naturaleza; Vía: Universidad de Tubinga

Tommy Banks
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