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Hace 25 años, el primer rover aterrizó en Marte

Hoy en día, las noticias de descubrimientos sobre Marte son casi un lugar común. Con tres rovers operando en el planeta, tenemos un flujo constante de información sobre la composición de la superficie, la habitabilidad pasada e incluso fotos y videos de escenas curiosas en la superficie de nuestro vecino.

Pero hubo un momento en que todo esto era solo un sueño, y alguien tenía que dar el primer paso. Y ese paso se dio con la misión Mars Pathfinder, que cumple 25 años.

¿Qué fue la misión Mars Pathfinder?

Desarrollada durante tres años a un costo de $265 millones, la misión fue una prueba de concepto de una forma de enviar un vehículo móvil a la superficie de Marte y la valiosa información que podría generar esta nueva forma de exploración. ¿Suena familiar? Exactamente los mismos objetivos que el helicóptero Ingenuity.

Compuesto por un módulo de aterrizaje (Lander), más tarde denominado «Estación conmemorativa de Carl Sagan», y un pequeño robot, llamado Sojourner, Pathfinder se lanzó el 4 de diciembre de 1996 y llegó a Marte siete meses después, el 4 de diciembre de 1996. de julio 1997.

Equipado con seis ruedas, dos cámaras (una delantera y otra trasera) y algunos instrumentos científicos, el Sojourner medía 65 cm de largo, 48 cm de ancho, 30 cm de alto y pesaba 11,5 kg. La locomoción se hacía con seis ruedas, y la energía estaba a cargo de un panel solar en la espalda del robot. La comunicación se realizó a través del módulo de aterrizaje, que envió los datos a la Tierra.

Todo ello controlado por, créanme, un procesador de 8 bits, funcionando a 2 MHz y equipado con 64 KB de RAM. Potencia de procesamiento equivalente a la de una computadora personal de mediados de la década de 1980.

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Descubrimientos del viajero

Sojourner fue diseñado para funcionar en la superficie de Marte durante solo 7 días marcianos (o «soles»), pero superó las expectativas de sus diseñadores y funcionó durante 83 soles (85 días terrestres), hasta la pérdida total de comunicación el 7 de diciembre. 1997.

Aunque nunca se alejó del módulo de aterrizaje (la distancia máxima recorrida fue de 100 metros), Sojourner produjo 550 imágenes, 15 análisis químicos de suelo y roca en Marte y una gran cantidad de datos de viento.

Sumado a los datos obtenidos por el módulo de aterrizaje, que incluyeron registros de nubes de hielo en la atmósfera del planeta y mediciones de su campo magnético, esta información ayudó a la NASA a determinar que en el pasado Marte tenía un clima mucho más templado y húmedo, quizás propicio para la aparición de vida.

Pero lo más importante, Pathfinder “abrió el camino” (como su nombre indica) para futuras misiones como los rovers Spirit, Opportunity, Curiosity y Perseverance, estos dos últimos operando actualmente en la superficie de Marte, junto con el rover chino Zhurong.

Gracias a Sojourner y Pathfinder, hoy hablamos con naturalidad de tomar muestras del suelo de Marte, planificar misiones tripuladas y soñar con construir la primera ciudad fuera de la Tierra. Quién sabe, en un futuro cercano, podríamos recoger a Sojourner y traerlo de regreso a casa. Ciertamente, merece ser recibido como un héroe.

Tommy Banks
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