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La «armadura» del asteroide Bennu lo hace parecer más joven, según un estudio

Un estudio dirigido por Lockheed Martin Space señaló que el asteroide Bennu tiene una especie de «armadura» que lo protege de los impactos de pequeños meteoritos. Esto explicaría la pequeña cantidad de cráteres en la superficie del asteroide, lo que hace que parezca más joven de lo que realmente es.

Lanzada en 2016, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA tomó muestras de la superficie de Bennu en 2020 y actualmente está de regreso a la Tierra. La misión ha proporcionado una gran cantidad de datos que ayudan a los investigadores a comprender cómo reaccionan los asteroides como Bennu a los impactos de energía.

Momento en que la sonda OSIRIS-REx realizó la recolección en la superficie del asteroide Bennu (Imagen: Reproducción/NASA/Goddard/Universidad de Arizona)

Bennu se clasifica como un asteroide de «montón de escombros», lo que significa que se formó a partir de los escombros de asteroides más grandes que se rompieron después de un impacto temprano. Con el tiempo, estos restos se fusionaron bajo la influencia de la gravedad y dieron origen a Bennu.

A partir del número de cráteres encontrados en la superficie de un cuerpo espacial, los científicos pueden estimar su edad. Por lo tanto, un cuerpo con muchos cráteres de impacto tiende a ser más antiguo que uno con pocos. Al mismo tiempo, el tamaño de los cráteres puede indicar el tamaño del objeto que los creó.

Escudo protector de Bennu

Los meteoros pequeños son más numerosos que los grandes, por lo que los cuerpos grandes como los asteroides suelen tener una mayor cantidad de cráteres pequeños. En Bennu, la cantidad de cráteres grandes disminuye a medida que aumenta su tamaño.

La superficie granulada de Bennu evita la formación de pequeños cráteres de impacto (Imagen: Reprou/NASA/Goddard/Universidad de Arizona)

Sin embargo, cuando se trata de cráteres más pequeños (entre 2 y 3 metros de diámetro), el número disminuye a medida que disminuye su tamaño. Los investigadores creen que el escudo de escombros en la superficie de Bennu evita que pequeños meteoritos formen cráteres.

En cambio, es más probable que estos pequeños impactadores rompan incluso los escombros de la superficie. Además, los meteoros que pasan a través de la capa de escombros crean cráteres más pequeños que si la superficie de Bennu estuviera cubierta por partículas más pequeñas y uniformes como la arena.

Esta dinámica cambia la superficie de Bennu de manera diferente a otros cuerpos celestes sólidos o de grano fino; y hace que la superficie del asteroide parezca mucho más joven que su interior.

El trabajo fue presentado en la revista Geociencia de la naturaleza.

Fuente: Nature Geoscience, vía Phys.org

Tommy Banks
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