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La ESA prueba prototipo de cámara de ‘cazador de exoplanetas’ en simulador

Un prototipo de cámara de la misión Plato de la Agencia Espacial Europea (ESA) está siendo probado en una especie de simulador espacial, lo que permite evaluar cómo soportará el equipo las condiciones espaciales. Realizado por científicos del Instituto de Investigación Espacial de los Países Bajos SRON, el procedimiento mostró buenos resultados y todas las características de los componentes funcionaron como se esperaba.

Durante seis semanas, el prototipo modelo de ingeniería se sometió a un largo programa de pruebas, con el objetivo de demostrar que funciona según lo requerido y garantizar que no se vea afectado por los cambios de temperatura. “Al final, todas las características del modelo de ingeniería funcionaron como se esperaba”, dijo Lorenza Ferrari, gerente de proyectos. «Esta es una buena noticia para la misión Platón en general y también muestra que nuestro simulador espacial funciona extremadamente bien».

Ingenieros de SRON preparando el simulador espacial para la prueba (Imagen: Reproducción/SRON)

El simulador utilizado por los investigadores recrea el ambiente del espacio, con presiones y temperaturas extremadamente bajas, generando además luz artificial que imita la emitida por las estrellas. Luego, un mecanismo que funciona incluso en estas condiciones mueve la cámara, para que el equipo pruebe todo su campo de visión y compruebe, en la millonésima parte de un círculo, en qué dirección está “mirando” la cámara.

Durante los próximos meses, otros simuladores en París y Madrid reproducirán los resultados de las pruebas realizadas por el equipo de SRON con la misma cámara, para proporcionar una calibración cruzada entre los tres dispositivos. Como está previsto que la misión se lance en 2026, las pruebas de sus más de 20 cámaras se dividirán entre instituciones de los Países Bajos, París y Madrid.

La estructura óptica que mantendrá las cámaras en la ubicación deseada se está sometiendo a pruebas en la cámara térmica de vacío de la ESA, la más grande de Europa, para que los investigadores verifiquen la resistencia del componente a las condiciones espaciales. Las pruebas incluyen el ciclo térmico, que evalúa cómo responde la estructura a los cambios de temperatura entre la luz y la oscuridad, y el balance térmico, que mide la temperatura de funcionamiento en tales condiciones.

Dentro de la misión Platón

La misión Plato (acrónimo de “PLANetary Transits and Oscillations”) tendrá como objetivo encontrar y estudiar sistemas de exoplanetas, con énfasis en mundos rocosos alrededor de estrellas similares al Sol. La misión también estudiará su zona habitable, es decir, la distancia a la estrella que permite que exista agua líquida en su superficie.

Representación artística de la misión Platón (Imagen: Reproducción/ESA/ATG medialab)

Además, Platón determinará las masas, tamaños y edades de estos mundos con una precisión sin precedentes, investigando también las propiedades de las estrellas que orbitan. Los datos ayudarán a los científicos a comprender mejor la arquitectura de los sistemas de exoplanetas, descubriendo si pueden tener entornos habitables para la vida tal como la conocemos.

Cuando se lance, Plato operará desde el Punto 2 de Lagrange; es una región de estabilidad gravitatoria a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra que ahora alberga el Telescopio Espacial James Webb.

Fuente: SRON

Tommy Banks
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