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La NASA anuncia el aplazamiento de la misión para explorar el asteroide Psyche

La NASA anunció el viernes que la misión al asteroide Psyche, la primera de la agencia en estudiar un asteroide rico en metales, no se lanzará en 2022 como estaba previsto. Debido a la demora en la entrega del software y el equipo de prueba de la nave espacial, la NASA no tiene tiempo suficiente para el resto de las pruebas antes de que finalice la ventana de lanzamiento de este año, que finaliza el 11 de octubre. El equipo de la misión necesita más tiempo para garantizar que el software funcione correctamente en vuelo.

La NASA seleccionó a Psyche en 2017 como parte del programa Discovery de la agencia, una línea de misiones competitivas dirigidas por un único investigador principal. La agencia está formando un equipo de evaluación independiente para estudiar los próximos pasos en el proyecto y para el programa Discovery.

«La NASA se toma muy en serio los compromisos de costos y cronogramas de sus proyectos y programas», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “Estamos explorando opciones para la misión en el contexto del programa Discovery, y en los próximos meses se tomará una decisión sobre el camino a seguir”.

Un equipo compuesto por expertos independientes del gobierno, la academia y la industria revisará las opciones para los próximos pasos, incluidos los costos estimados. También se considerarán las implicaciones para el programa Discovery y la cartera de ciencia planetaria.

Ilustración del asteroide Psyche, que es rico en metales. (Imagen: NASA / Reproducción)

¿Qué sucedió?

Cuando el equipo de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en el sur de California comenzó a probar el software de control de vuelo y navegación de la nave espacial, se descubrió una incompatibilidad en los simuladores. En mayo, la NASA movió la fecha de lanzamiento de la misión del 1 de agosto a no antes del 20 de septiembre para acomodar el trabajo necesario para solucionarlo.

El problema con las plataformas de prueba ha sido identificado y solucionado; sin embargo, no hay tiempo suficiente para completar una verificación completa del software para una versión de este año.

“Volar a un asteroide distante rico en metales, utilizando Marte como asistencia gravitacional en el camino, requiere una precisión increíble. Debemos hacerlo bien. Cientos de personas han realizado un trabajo sobresaliente en Psyche durante esta pandemia, y el trabajo continuará a medida que el software de vuelo se pruebe y evalúe exhaustivamente”, dijo Laurie Leshin, directora de JPL. “La decisión de retrasar el lanzamiento no fue fácil, pero es la correcta”.

Un lanzamiento de la misión en la ventana entre el 1 de agosto y el 11 de octubre habría permitido que la nave espacial alcanzara el asteroide Psyche en 2026. Hay posibles períodos de lanzamiento en 2023 y 2024, pero debido a las posiciones orbitales relativas de Psyche y Terra esto significa que la nave espacial no alcanzaría el asteroide hasta 2029 y 2030, respectivamente. Las fechas exactas de estos posibles períodos contables aún no se han determinado.

Los costes totales de la misión del ciclo de vida de Psyche, incluido el cohete, son de 985 millones de dólares. De ese total, hasta ahora se han gastado $717 millones. Se están calculando los costos estimados para apoyar cada una de las opciones de misión aún disponibles.

Tommy Banks
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