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La NASA lanza la misión CAPSTONE a la órbita lunar

Después de una serie de retrasos, un cohete Electron lanzó el miércoles la misión CAPSTONE (Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment) de la NASA. El lanzamiento tuvo lugar temprano en la mañana desde el Complejo de lanzamiento 1B en la península de Mahia en Nueva Zelanda.

Nueve minutos después del lanzamiento, el cohete Electron lanzó la etapa Photon, que encendió sus motores varias veces para ampliar su órbita. Durante los próximos cinco días, Photon realizará nuevos encendidos para aumentar gradualmente el apogeo (punto más alejado de nuestro planeta) de su órbita; seis días después del lanzamiento, el vehículo estará en una trayectoria lunar balística. Entonces Photon lanzará CAPSTONE, un satélite de 25 kg del tamaño de un microondas.

A partir de ese momento, CAPSTONE utilizará ocasionalmente sus propios propulsores en su viaje a la Luna. Se espera que inicie una órbita de halo casi recta (NRHO) a su alrededor el 13 de noviembre. En esta órbita altamente elíptica, CAPSTONE estará a 1.600 km de un polo lunar en su perigeo (punto más cercano a la Luna) ya 70.000 km del otro en su apogeo (punto más lejano). Uno de los objetivos de la misión es comprender mejor el NRHO antes de las misiones del programa Artemis, ya que ninguna nave espacial ha utilizado nunca esta órbita.

Según Nujoud Merancy, director de la oficina de planificación de misiones de exploración en el Centro Espacial Johnson, los datos recopilados por la misión permitirán al equipo refinar los modelos. “CAPSTONE ya está trayendo beneficios a las iniciativas de planificación y desarrollo para el [estação] puerta de entrada y el [programa] Artemis”, agregó Brad Cheetham, director ejecutivo de Advanced Space, la empresa que opera CAPSTONE.

Otro aspecto importante de la misión será la prueba de un sistema de navegación autónomo: CAPSTONE enviará señales al Lunar Reconnaissance Orbiter, que medirá su posición. “La nave espacial CAPSTONE imitará una estación terrestre y enviará una señal al LRO que, a su vez, nos la transmitirá”, explicó Cheetham. «A partir de eso, CAPSTONE, con el software CAPS, obtendrá estimaciones de la posición de ambas naves espaciales».

Fuente: NASA

Tommy Banks
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