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La NASA se prepara para el «tramo final» de la misión de la nave espacial Voyager

Han pasado más de 40 años desde el lanzamiento de las sondas Voyager 1 y 2, que siguen viajando por el espacio y que, tras tanto tiempo y descubrimientos, se acercan al final de sus respectivos viajes. La NASA planea comenzar a desmantelar algunos de los sistemas de la nave espacial a finales de este año, dedicando el resto de sus reservas de energía a una posible extensión de la misión hasta mediados de la década de 2030.

El dúo de sondas gemelas se lanzó en 1977, con solo 15 días entre lanzamientos. Desde então, elas passaram décadas viajando pelo espaço e transmitindo dados à Terra, chegando mais longe e durando mais tempo que qualquer outra espaçonave já lançada na história — além de fascinantes, estas marcas ficam ainda mais surpreendentes se considerarmos que elas foram projetadas para durar apenas 4 años.

Estructura de la Voyager 2 (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech)

Con el final del viaje de las Voyagers acercándose, los científicos que trabajaron en el diseño de la misión se enfrentan al final de un proyecto que superó todo tipo de expectativas. “Ahora tenemos 44 años y medio”, celebró Ralph McNutt, un físico que dedicó gran parte de su carrera a las Voyagers. “Hemos alcanzado 10 veces la ‘garantía’ de estas cosas”, comentó en una entrevista con Scientific American.

Por el momento, la Voyager 2 todavía tiene cinco instrumentos en funcionamiento y la Voyager 1 tiene cuatro. Todos están alimentados por un dispositivo que convierte el calor de la descomposición radiactiva del plutonio en electricidad, y la cantidad de energía eléctrica producida está cayendo a un ritmo de casi 4 vatios al año. Es probable que los últimos instrumentos desactivados sean el magnetómetro y otro, dedicado a los estudios científicos del plasma.

Linda Spilker, científica planetaria del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, estima que es posible que ambos aún tengan algunos años más de operación por delante. “Si todo va realmente bien, tal vez podamos extender las misiones hasta la década de 2030”, sugirió. “Solo depende de la energía, ese es el punto límite”.

Versión remasterizada del «Pale Blue Dot», foto de la Tierra tomada por la Voyager 1 a 6 mil millones de kilómetros del Sol (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech)

Originalmente, las sondas Voyager fueron diseñadas para estudiar Júpiter, Saturno y algunas de sus lunas cercanas. Al principio de su viaje, sorprendieron a los investigadores con el descubrimiento de volcanes activos en la luna Io y los detalles de los anillos de Saturno. En 2012, la Voyager 1 hizo historia al ingresar al espacio interestelar, la región formada por material expulsado por estrellas cercanas que se extinguieron hace millones de años.

La Voyager 2 llegó al espacio interestelar en 2018. Hoy, ambas están tan lejos de la Tierra que las señales de radio, viajando a la velocidad de la luz, tardan más de 20 horas en llegar a la Voyager 1 y unas 18 horas en llegar a la Voyager 2. Se comunican con la Tierra a través de Deep Space Network, una red de instalaciones de monitoreo en diferentes lugares de nuestro planeta, que permiten una comunicación ininterrumpida con naves espaciales.

Fuente: Vía: Scientific American

Tommy Banks
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