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La nave espacial de la NASA podría ser lanzada a la luna de Júpiter

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La nave espacial Europa Clipper de la NASA, diseñada para estudiar una de las lunas heladas de Júpiter, no se lanzará hasta octubre de 2024. Pero su destino al final de su misión, en 2033, ya se está decidiendo aquí en la Tierra: podría ser lanzado contra Ganímedes, la luna más grande del planeta, y de todo el sistema solar.

Originalmente, la nave espacial sería lanzada contra Júpiter, desintegrándose al entrar en la densa atmósfera del planeta. La elección se hizo para evitar el riesgo de que chocara contra Europa y contaminara la superficie de la Luna, que está cubierta por un océano bajo una capa de hielo y es considerada una de las principales candidatas para la existencia de vida extraterrestre en nuestro sistema solar.

Ilustración del módulo de aterrizaje Europa Clipper, con Júpiter al fondo. (Imagen: NASA)

Sin embargo, tirarlo a Ganímedes es más barato. «El objetivo de la eliminación… era Júpiter, pero si optamos por Ganímedes o Calisto como alternativa, ahorraremos combustible y será más eficiente», dijo Bob Pappalardo, científico de la misión, durante una reunión del Grupo de Evaluación de Planetas Exteriores (OPAG, por sus siglas en inglés). ) reunida el 15 de diciembre de junio.

Al igual que Europa, Ganímedes también tiene una corteza de hielo que cubre un océano interior. Sin embargo, según la División de Protección Planetaria de la NASA, la probabilidad de que la luna gigante albergue vida es menor, debido al espesor de esta corteza y a la menor actividad geológica.

Ganímedes, luna de Júpiter, en una imagen tomada por la nave espacial Juno de la NASA. (Imagen: NASA)

«Impactar a Ganímedes en lugar de Calisto, o, en este caso, Júpiter, tiene el beneficio adicional del potencial para la ciencia sinérgica con JUICE», dijo Pappalardo, refiriéndose a la misión Explorer Icy Moons de Júpiter de la Agencia Espacial Europea, cuyo lanzamiento está programado. lanzamiento en 2023. La misión estudiará las tres lunas heladas de Júpiter, con Ganímedes como objetivo principal.

«Si la misión JUICE todavía está en órbita alrededor de Ganímedes en el momento de la eliminación de Clipper, existe la posibilidad de que sus instrumentos observen este impacto, y aprenderemos sobre las propiedades de Ganímedes de esa manera», dijo Pappalardo.

Fuente: Espacio

Tommy Banks
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