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La presencia de vida no podría explicar los niveles de dióxido de azufre en Venus

Investigadores de la Universidad de Cambridge trabajaron con una combinación de bioquímica y química atmosférica para probar la llamada «hipótesis de la vida en las nubes» de Venus, que ha sido debatida entre los astrónomos durante décadas. La conclusión fue que si existieran seres vivos “aéreos” en el planeta, no podrían explicar el comportamiento del azufre en la atmósfera, y sería necesario revisar lo que se sabe sobre las reacciones atmosféricas.

Aunque Venus no tiene las condiciones superficiales adecuadas para la vida tal como la conocemos, algunos autores sugieren que las nubes del planeta son más amigables con las formas de vida, y fue en ellas donde los científicos identificaron firmas químicas extrañas. Lo que se espera es que toda vida en cantidad suficiente deje “huellas” químicas en la atmósfera del planeta, provenientes del consumo de alimentos y la producción de desechos; sin embargo, no se ha encontrado nada por el estilo en el planeta.

Los compuestos de azufre presentes en la atmósfera de Venus han desconcertado a los investigadores durante mucho tiempo (Imagen: Reproducción/NASA)

Con eso en mente, los investigadores intentaron investigar la curiosa presencia de dióxido de azufre (SO2) en las nubes de nuestro vecino. «La vida es muy buena con una química extraña, así que estudiamos si había alguna forma de que la vida pudiera ser la posible explicación de lo que observamos», dijo el Dr. Paul Rimmer, coautor del estudio.

Para el estudio, estudiaron reacciones químicas esperadas basadas en fuentes de energía química en la atmósfera del planeta, mediante modelos atmosféricos y bioquímicos. «Observamos los ‘alimentos’ a base de azufre disponibles en la atmósfera de Venus: no es algo que tú o yo querríamos comer, pero es la principal fuente de energía», explicó Sean Jordan, autor principal del estudio.

En este caso, los modelos trabajaron con dióxido de azufre. El compuesto está principalmente presente en la parte inferior de las nubes del planeta, pero también ocurre en altitudes más altas. Los modelos también incluían una lista de reacciones metabólicas que los seres vivos podían llevar a cabo para obtener alimento, junto con los desechos liberados. Con eso, los investigadores querían ver si la diferencia en los niveles de dióxido de azufre podría explicarse por las reacciones.

El equipo descubrió que las reacciones metabólicas pueden reducir los niveles de SO2, pero solo a través de la producción de otras moléculas en grandes cantidades, que no se encontraron. Entonces, los resultados establecen un límite firme sobre cuánta vida podría existir en Venus sin desmantelar la comprensión de cómo ocurren las reacciones químicas en las atmósferas planetarias.

Los resultados podrían ayudar en la búsqueda de exoplanetas «hermanos» de Venus (Imagen: Reproducción/NASA/JPL-Caltech)

Jordan cree que si los seres vivos estuvieran por debajo de los niveles de compuestos observados en Venus, todo lo que se sabe sobre la química atmosférica del planeta se vería afectado. «Si la vida no es responsable de lo que vimos en Venus, todavía hay un problema por resolver: hay mucha química extraña con la que acompañar».

Además, aunque no haya evidencia de seres que se alimenten de azufre allí, el método de análisis de firmas atmosféricas puede servir para futuros estudios de otros mundos, con el Telescopio Espacial James Webb. «Incluso si ‘nuestro’ Venus está ‘muerto’, es posible que planetas como este, en otros sistemas, puedan albergar vida», sugirió Rimmer. «Podemos tomar lo que aprendemos aquí y aplicarlo a los sistemas exoplanetarios».

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista Comunicaciones de la naturaleza.

Fuente: Nature Communications; Vía: Universidad de Cambridge

Tommy Banks
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