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La sonda MAVEN vuelve a estudiar la atmósfera de Marte tras meses en modo seguro

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La nave espacial MAVEN de la NASA, dedicada a explorar la atmósfera de Marte, ha vuelto a las actividades científicas tras pasar unos meses en modo seguro. El equipo responsable de la misión pudo solucionar un problema con el sistema de guía de la sonda, lo que debería permitirle seguir funcionando durante la próxima década.

El 22 de febrero de este año, el equipo de la misión perdió contacto con la nave espacial luego de realizar una revisión de rutina en sus sistemas. Cuando volvió la conexión, el equipo encontró algunos problemas con las dos Unidades de Medición Inercial (IMU) de MAVEN.

Las IMU se utilizan para determinar la posición orbital de la nave espacial a partir de su velocidad de rotación. MAVEN tiene la IMU-1 como unidad principal y la IMU-2 como unidad de respaldo. Sin embargo, la sonda no pudo determinar su posición desde ninguna unidad.

Luego, la sonda realizó un reinicio en su computadora, e incluso entonces no volvió a determinar su posición. Como «tarjeta» final, MAVEN cambió a la computadora de respaldo y obtuvo lecturas precisas de la IMU-2, pero entró en modo seguro y todas las operaciones se suspendieron.

Cambiar el sistema de posición de la sonda

Desde que diagnosticaron la falla de las IMU de la nave espacial, el equipo de ingenieros había estado trabajando para desarrollar un sistema de modo estelar que permitiera operar sin depender de ellas, usando solo las estrellas como guía. Este es un procedimiento estándar cuando las unidades de los satélites antiguos comienzan a fallar.

La misión MAVEN fue la primera en enviar una sonda dedicada a estudiar la atmósfera superior de Marte (Imagen: Reproducción/Centro de Vuelo Espacial Goddard/NASA)

Este modo sería implementado en octubre de este año debido a que la IMU-1 ya había presentado anomalías y la IMU-2 se acercaba al final de su vida útil. El 19 de abril, el equipo de la sonda completó el nuevo sistema y lo envió a la sonda.

Una vez que se instaló el nuevo código en MAVEN, la IMU-2 se apagó para guardarla para futuras necesidades. Por lo que se realizaron una serie de pruebas para comprobar el funcionamiento del modo estelar que, hasta ese momento, no se había evaluado en vuelo.

Después de asegurarse de que el modo estelar funcionaba, el equipo científico de la misión encendió los instrumentos de la sonda y los configuró para volver al trabajo, y todo estaba en buen estado de salud. Pero hasta que se completaron las pruebas del modo estelar, la sonda se limitó a apuntar solo a la Tierra.

Finalmente, el 28 de mayo, MAVEN volvió a sus operaciones científicas después de completar con éxito la transición al modo de navegación estelar. Aún así, en ciertas épocas del año, la nave espacial necesita usar IMU, por lo que el equipo continuará buscando formas de garantizar su orientación.

Los datos de la nave espacial MAVEN ayudan a la historia de la atmósfera y el clima de Marte (Imagen: Reproducción / Goddard Space Flight Center / NASA)

La misión Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) se lanzó en noviembre de 2013 y llegó a la órbita de Marte en septiembre de 2014. El objetivo principal de la sonda es investigar la atmósfera marciana superior, así como su ionosfera y sus interacciones con los vientos solares.

A partir de esto, los científicos buscan comprender cómo la atmósfera marciana se perdió en el espacio y, por lo tanto, parte de la historia climática del Planeta Rojo, además de la presencia de agua líquida en su pasado y su habitabilidad. La misión inicial de MAVEN solo duró un año, pero actualmente se encuentra en su quinta extensión.

Fuente: NASA

Tommy Banks
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