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La sonda que ha estado orbitando Marte durante 20 años recibe una actualización de software

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Si tiene un teléfono inteligente Android, tiene suerte si recibe actualizaciones de software durante cuatro o cinco años. Quienes opten por un iPhone pueden estar tranquilos durante más tiempo: el iOS 15.5 actual es compatible con todos los modelos desde el iPhone 6s, lanzado hace casi siete años.

Pero cuando se trata de espacio, el hardware tiene que ser soportado por «un poco más» de tiempo: la agencia espacial europea (ESA) anunció esta semana una actualización de MARSIS, un radar «cazador de agua» a bordo de la nave espacial Mars Express, que fue enviada a Marte hace 19 años.

Oficialmente llamado Radar avanzado de Marte para sondeos ionosféricos y subsuperficiales, el instrumento fue crucial en la búsqueda y descubrimiento de signos de agua líquida en Marte, incluido un posible lago de agua salada de 20 por 30 km enterrado bajo 1,5 km de hielo en la región del polo sur. .

Por ello, los científicos de la ESA decidieron aprovechar el buen estado del hardware y desarrollar una nueva versión del software con más funciones. «Después de décadas de ciencia fructífera y de haber obtenido una buena comprensión de Marte, queríamos llevar el rendimiento del instrumento más allá de algunas de las limitaciones requeridas al comienzo de la misión», dice Andrea Cicchetti, vicepresidente de MARSIS y gerente de operaciones de INAF. (Istituto Nazionale di Astrofisica, Italia), quien dirigió el desarrollo de la actualización.

Ilustración de un depósito de agua bajo la superficie de Marte. (Imagen: Medialab, ESA 2001)

¿Windows 98 en Marte? No es así…

“Enfrentamos varios desafíos para mejorar el rendimiento de MARSIS”, dice Carlo Nenna, ingeniero de software integrado de MARSIS en Enginium, que está implementando la actualización. “¡Sobre todo porque el software MARSIS se diseñó originalmente hace más de 20 años, utilizando un entorno de desarrollo basado en Microsoft Windows 98!”

Aquí cabe mencionar que, contrario a lo que reportaron algunos sitios web, la sonda no gira Windows 98. Su software fue desarrollado en un ambiente establecido en Windows 98. Es decir, este era el sistema operativo en el que se ejecutaban los compiladores, los editores de código fuente y las herramientas de depuración utilizadas durante el desarrollo. Y llevar todo eso a un sistema operativo más moderno es un desafío.

El nuevo software fue diseñado conjuntamente por el equipo de INAF y Carlo, y ahora la ESA lo está implementando en Mars Express. Incluye una serie de actualizaciones que mejoran la recepción de señales y el procesamiento de datos a bordo para aumentar la cantidad y calidad de los datos científicos enviados a la Tierra.

“Anteriormente, para estudiar las características más importantes de Marte y estudiar su luna Fobos, nos basábamos en una técnica compleja que almacenaba una gran cantidad de datos de alta resolución que llenaban la memoria interna del instrumento muy rápidamente”, dice Andréa. “Al descartar datos que no necesitamos, el nuevo software nos permite activar MARSIS cinco veces más y explorar un área mucho más grande con cada pasada”.

Comparación del área en la superficie de Marte que podría ser analizada por el instrumento MARSIS antes de la actualización, en blanco y después, en verde. (Imagen: INAF – Instituto Nacional de Astrofísica)

“Hay muchas regiones cerca del polo sur de Marte donde es posible que ya hayamos visto señales que indican agua líquida en datos de menor resolución”, agrega Colin Wilson, científico de ESA Mars Express.

“El nuevo software nos ayudará a estudiar más rápida y extensamente estas regiones en alta resolución y confirmar si albergan nuevas fuentes de agua en Marte. Realmente es como tener un nuevo instrumento a bordo del Mars Express casi 20 años después de su lanzamiento”.

Tommy Banks
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