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Las ratas de rescate pueden salvar vidas al olfatear a las personas entre los escombros

Un equipo de científicos con sede en Tanzania ha estado entrenando ratas para ayudar con todo tipo de problemas, como detectar minas terrestres y encontrar personas atrapadas entre los escombros después de tragedias.

Participan en una organización no gubernamental (ONG) llamada APOPO (Anti-Persoonsmijnen Ontmijnende Product Ontwikkeling, o, en portugués, «Desarrollo de Productos para la Eliminación de Minas Antipersonal»), y ya entrenaron a los animales para olfatear tuberculosis e incluso conducir automóviles.

Las ratas tienen un sentido del olfato tan poderoso como los perros, pero su pequeño tamaño las hace ideales para acciones que los caninos no podrían hacer, como gatear a través de grietas en los escombros o pisar minas terrestres sin activarlas, porque son livianas y demasiado pequeño. . Para el trabajo, los científicos utilizan la rata africana gigante (Cricetomys ansorgei). Todo el esfuerzo está dirigido a la ayuda humanitaria.

ratones de refuerzo

El entrenamiento de los roedores se realiza a través del refuerzo positivo basado en una secuencia de comportamientos: su objetivo es encontrar humanos, indicar que han sido encontrados y regresar al lugar donde fueron liberados. Para empezar, las mascotas se quedan en una habitación pequeña y vacía, que aumenta para adaptarse a la complejidad del entrenamiento. También se pueden agregar restos para simular un entorno realista donde un edificio se ha derrumbado, por ejemplo.

Las ratas han sido entrenadas para detectar minas terrestres durante décadas (Imagen: De una a otra/CC-BY-SA-3.0)
Las ratas han sido entrenadas para detectar minas terrestres durante décadas (Imagen: De una a otra/CC-BY-SA-3.0)

Al encontrar a la persona, el ratón advierte tirando de una pelota unida al traje de rescate que lleva puesto. Como tirar de la pelota no es un comportamiento natural, los animales necesitan ser entrenados: una vez vestidos, los roedores, curiosos por naturaleza, investigan la pelota y el comportamiento de tirar se refuerza con recompensas. El objetivo es hacerles entender que serán recompensados ​​después de tirar de la pelota durante dos o tres segundos.

Como no será posible ver ni escuchar a las ratas entre los escombros, los ingenieros colaboraron con el equipo para desarrollar una pequeña mochila con un transmisor, que notifica a los científicos cuando se tira de la pelota. Las ratas, por supuesto, están entrenadas para encontrar personas vivas, ya que, en el entrenamiento, no puedes usar cadáveres.

Los perros pueden notar la diferencia entre los vivos y los muertos 3 o 4 horas después de la muerte, y sabemos que el olor es, de hecho, diferente. Tan diferente que no es un problema no poder entrenar a los roedores en este caso: solo deben ir a las personas vivas entre los escombros, las que más necesitan atención inmediata.

El entrenamiento de los animales comenzó en agosto de 2021, y desde entonces el objetivo ha sido realizar pruebas fuera del entorno de investigación. Un grupo de rescate llamado GEA (Gaia, en referencia a la diosa mitológica de la Madre Tierra), de Turquía, trabaja en sociedad con APOPO: el país tiene una alta incidencia de terremotos, y si ocurre uno de ellos, se pueden usar ratas para rescatar víctimas

La ONG ha estado trabajando en la investigación de minas terrestres desde 1998, y las primeras pruebas operativas se realizaron en 2003 y 2004. Para la detección de tuberculosis, la investigación comenzó en 2003 y las ratas comenzaron a operar en 2007.

Fuente: ScienceFocus

Tommy Banks
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