Los dientes de mono extintos ayudan a restablecer la edad de los fósiles humanos

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Un estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences actualizó las edades propuestas de los sitios fósiles clave en Sudáfrica, sitios que contienen pistas importantes sobre la evolución humana.

Los hallazgos sugieren que los fósiles de homínidos más antiguos de Sudáfrica no tienen más de 2,8 millones de años.

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Este número contradice otros estudios recientes que utilizan diferentes métodos para llegar a fechas tan lejanas como cuatro millones de años. “La edad de estas cosas importa mucho”, dice Stephen Frost, profesor de antropología en la Universidad de Oregón.

Cambiar la edad de un fósil también cambia el contexto que lo rodea y, por lo tanto, las explicaciones que ofrecen los científicos para entretejer fósiles dispares en una historia evolutiva cohesiva. La edad de los yacimientos fósiles de Sudáfrica ha sido controvertida durante años y los paleoantropólogos han ofrecido una amplia gama de fechas posibles.

«Sudáfrica fue el primer lugar donde se descubrieron estos primeros fósiles humanos», dice Frost. Pero debido a la forma en que se recolectaron, a veces se usó dinamita, «mucha de la evidencia de la edad de estos depósitos ha sido destruida».

Para estimar las fechas de los sitios fósiles, el equipo utilizó los dientes de Theropithecus oswaldiuna especie de mono que desapareció hace aproximadamente medio millón de años.

Con el tiempo, los dientes de los monos se han vuelto cada vez más grandes, de una manera que se puede capturar en una ecuación matemática. Entonces, al observar el tamaño de los dientes encontrados en un lugar determinado, los científicos pueden estimar cuándo se formaron ellos y otros fósiles cercanos.

oswaldi es un buen candidato para este tipo de evaluación comparativa, dice Frost. Los dientes de la especie son abundantes, lo que reduce el riesgo de que algunos valores atípicos comprometan los datos. Se encuentran en todos los sitios principales donde también se han descubierto fósiles de homínidos.

Imagen: Divulgación

De hecho, durante más de 30 años, los científicos han utilizado fósiles de grandes simios para estimar la edad de los yacimientos de fósiles en Sudáfrica. Pero con muchas más muestras y mejor tecnología ahora disponible, Frost y sus colegas pensaron que era hora de reevaluar.

“Las técnicas que usamos existen desde hace mucho tiempo y han demostrado ser muy poderosas”, dice Frost. “Debido a limitaciones de tiempo, las estimaciones fueron más amplias que hace 30 años. »

Los investigadores combinaron los datos de dientes de mono con otros métodos de datación, como la medición de firmas magnéticas e isótopos radiactivos en rocas.

Algunos artículos publicados recientemente han utilizado métodos de datación más recientes que sugieren edades mucho más antiguas para algunos yacimientos fósiles de Sudáfrica.

Cuando salió esa encuesta este verano, Frost y su equipo ya estaban trabajando para reevaluar las mismas áreas. Y su método arrojó resultados diferentes para algunos sitios clave.

La disparidad en las fechas afecta la forma en que los científicos interpretan los fósiles encontrados en estos sitios. Un ejemplo particularmente llamativo es Little Foot, uno de los esqueletos humanos más completos jamás descubiertos.

Algunos estudios han sugerido que el fósil tiene 3,67 millones de años, pero los datos de Frost sugieren que es aproximadamente un millón de años más joven (el hallazgo de su equipo se alinea con otras estimaciones realizadas con el uso de datación radiométrica de uranio y plomo). .

Frost espera que los hallazgos estimulen más conversaciones e investigaciones sobre la edad de los fósiles de homínidos encontrados en Sudáfrica. Otros investigadores podrían hacer actualizaciones similares a las estimaciones de edad realizadas comparando sitios para otras especies.

«En última instancia, obtener buenas estimaciones de edad para estos sitios sudafricanos ha sido un santo grial durante 75 años o más», dice Frost. “Espero que otros expertos en diferentes grupos de animales hagan actualizaciones similares. Sería mucho más fuerte si solo hubiera fósiles.

Con información de Futurity

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Tommy Banks
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