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Los fósiles de la cuna de la humanidad podrían ser 1 millón de años más antiguos de lo que se pensaba

Un nuevo método de datación geológica desarrollado por un científico de la Universidad de Purdue ha permitido descubrir que los fósiles de la «Cuna de la Humanidad», en Sudáfrica, pueden ser 1 millón de años más antiguos de lo que se pensaba. El sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO contiene varias cuevas llenas de depósitos de fósiles, como las cuevas Sterkfontein recientemente visitadas.

Los científicos han estado estudiando fósiles de ancestros humanos de estas cuevas, que contienen los australopitecinos más famosos del mundo, durante muchas décadas: los primeros australopitecinos adultos se encontraron allí en 1936. La especie es parte de la familia de los homínidos que incluye a los humanos y algunos parientes ancestrales. , pero no otros grandes simios como chimpancés y gorilas.

Calavera de la Sra.  Ples, homínido encontrado en las cuevas de Sterkfontein (Imagen: José Braga; Didier Descouens/CC-BY-4.0)
Calavera de la Sra. Ples, homínido encontrado en las cuevas de Sterkfontein (Imagen: José Braga; Didier Descouens/CC-BY-4.0)

Fósiles, cuevas y homínidos

Se han encontrado cientos de australopitecinos en las cuevas de Sterkfontein, incluida la Sra. Por favor, uno Australopithecus africano casi completo, y Little Foot, también bordeando lo completo.

Ahora, Darryl Granger, geólogo y profesor de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Purdue, desarrolló un método para datar sedimentos geológicos en su doctorado, incluidos los de cuevas, y los usó para volver a visitar fósiles de cuevas famosas de Sudáfrica, que se estimaron, hasta ahora, en 2 a 2,5 millones de años.

Publicado en revista científica Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, el estudio determinó que los sedimentos de las cuevas que albergan los fósiles tienen entre 3,4 y 3,7 millones de años, lo que los sitúa al comienzo de la era australopitecina, y no a su final, como se pensaba anteriormente. El fósil de Dinkinesh, procedente de Etiopía, tiene 3,2 millones de años y su especie, A. africano3,9 millones de años.

La datación de fósiles en cuevas es difícil ya que las rocas y los huesos se acumulan en el fondo de los agujeros y hay pocas formas de datar los sedimentos de las cuevas. En el Valle del Rift de África Oriental, los sedimentos volcánicos que se pueden datar ayudan con el proceso, pero en Sudáfrica, especialmente en las cuevas, no existe ese lujo.

Cuevas de Sterkfontein, donde una vez se encontraron varios australopitecinos famosos, y ahora se descubre que son más antiguas de lo que se pensaba (Imagen: PZFUN/CC-BY-3.0)
Cuevas de Sterkfontein, donde una vez se encontraron varios australopitecinos famosos, y ahora se descubre que son más antiguas de lo que se pensaba (Imagen: PZFUN/CC-BY-3.0)

El mejor método para fechar los fósiles en estos sitios es analizar las rocas donde se encontraron los fósiles: la matriz de roca que los alberga, llamada «brecha», es el material que analizaron Granger y su equipo. El método es complejo e implica la espectrometría de masas acelerada para medir los nucleidos radiactivos en las rocas, así como el mapeo geológico y la comprensión de cómo se acumulan los sedimentos en las cuevas.

Además del método de análisis de nucleidos cosmogénicos, el equipo hizo mapas cuidadosos de los depósitos de cuevas y demostró cómo los fósiles de animales de diferentes épocas se entremezclaron en excavaciones de las décadas de 1930 y 1940, confundiendo los períodos atribuidos a los sedimentos en décadas pasadas. Granger espera que esto demuestre la confiabilidad de su método y cuán útil es para ubicar correctamente a nuestros ancestros humanos en el tiempo.

La datación precisa de estos fósiles es importante debido a su influencia en la comprensión científica del ecosistema en ese momento: muestra cómo y dónde evolucionaron los humanos, cómo encajan en el paisaje biológico de su tiempo y quiénes son y eran sus parientes más cercanos, lo que plantea preguntas importantes y complejas para la ciencia. Poner los fósiles de Sterkfontein en el momento adecuado es otro paso para resolver un poco mejor este enorme rompecabezas.

Fuente: PNAS

Tommy Banks
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