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Los grandes tiburones blancos pueden haber contribuido a la extinción de los megalodones, según un estudio

Al analizar muestras de dientes fósiles de megalodón, los científicos descubrieron la dieta de los tiburones gigantes y concluyeron que los grandes tiburones blancos desempeñaron un papel en su extinción a través de la competencia por la comida. El descubrimiento fue realizado en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Alemania y publicado en la revista científica Comunicaciones de la naturaleza.

Para la investigación se utilizó un nuevo método de análisis de fósiles, que analiza los isótopos de zinc de la parte mineralizada de los dientes, ya que la mala conservación de la materia orgánica en fósiles de millones de años complica el análisis por métodos comunes. odoto megalodónla especie estudiada, vivió hace entre 23 y 3,6 millones de años, alcanzando una longitud estimada de 20 metros en los antiguos océanos de la Tierra.

Diente de un megalodón comparado con el diente de un gran tiburón blanco (Imagen: MPI para Antropología Evolutiva)
Diente de un megalodón comparado con el diente de un gran tiburón blanco (Imagen: MPI para Antropología Evolutiva)

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El análisis de los investigadores involucró la proporción de isótopos estables de zinc presentes en los dientes de tiburones fosilizados y modernos, tanto megalodones como tiburones blancos, tanto actuales como algunos fósiles de la especie. Así, fue posible investigar el nivel trópico de los animales, es decir, la posición que ocupan u ocuparon en la cadena alimenticia.

Las muestras se recogieron del esmalte dental de los tiburones, una parte muy mineralizada y por tanto más conservada. Normalmente, análisis como este se harían sobre los isótopos de nitrógeno del colágeno en los dientes, la parte orgánica de la dentina, utilizada para evaluar la materia consumida por el animal. Sin embargo, debido a la edad de los fósiles, no sería posible obtener suficiente material orgánico.

Los especímenes analizados fueron del Mioceno (hace 20,4 a 16 millones de años), Plioceno temprano (hace 5,3 a 3,6 millones de años) y la época actual. Tanto en los tiburones blancos actuales como en los fosilizados, la firma de zinc se mantuvo estable, lo que aumentó la confianza de los científicos en el análisis de los megalodones extintos. Luego se analizaron, incluidas las especies de megatiburones más antiguas, como el Odotus chubutensis.

Jeremy McCormack, autor principal del estudio, aísla zinc de un diente de tiburón (Imagen: MPI para Antropología Evolutiva)
Jeremy McCormack, autor principal del estudio, aísla zinc de un diente de tiburón (Imagen: MPI para Antropología Evolutiva)

Los resultados mostraron que tanto el megalodón como su ancestro eran superdepredadores, es decir, estaban en la cima de sus cadenas alimenticias: pero la parte más importante es que, en los análisis de los tiburones blancos del Plioceno temprano, una superposición de trópico surgieron niveles de la especie con los megalodones. En otras palabras, se alimentaban de los mismos animales y probablemente competían por la comida.

La comparación es curiosa si tenemos en cuenta el tamaño de la especie: los tiburones blancos modernos pueden alcanzar hasta los 6 metros de longitud, mientras que el megalodón pudo haber alcanzado los 20 metros, sin por ello superar a su pariente más pequeño en la cadena alimentaria. Los científicos planean investigar más el caso, pero la hipótesis de que la extinción de los tiburones gigantes se debió en parte a la competencia dietética sigue siendo fuerte.

Además, el nuevo método de análisis por el isótopo de zinc ofrece una nueva oportunidad para estudiar el pasado, haciendo posible analizar más fósiles sin la dependencia de la materia orgánica que muchas veces es inexistente. Tenemos más formas de investigar la dieta y la ecología tropical de las especies que se extinguieron hace millones de años y, por qué no, de nuestros propios antepasados.

Fuente: Comunicaciones de la naturaleza

Tommy Banks
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