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Los Piscis saben contar en grupos, y esto les ayuda mucho en su supervivencia.

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Durante años se han estado realizando estudios que involucran matemáticas y animales, tratando de averiguar cuáles de ellos pueden contar y qué tan grandes son estas habilidades: más recientemente, el científico y profesor de neuropsicología cognitiva Brian Butterworth investigó a los peces para descubrir cómo funcionan sus dones para contar. , y vi que trabajan muy bien en equipo, incluso ayudando con la supervivencia.

Para los humanos, que también estudió el investigador, ya se sabe que es fácil discriminar entre puntos numerados cuando hay pocos. El llamado efecto de proporción, o Ley de Weber, dice que cuanto mayor sea la diferencia de proporción entre A y B, ya sean pesos, luces o puntos, más fácil es notar esa diferencia. Esto se aplica a grandes cantidades tanto de peces como de humanos, pero para cantidades más pequeñas, se vuelve más complicado.

¿Difícil de comprender? Imagina que estás tratando de diferenciar entre una pila de un millón de chapas y una pila de mil chapas. Es fácil saber cuál es cuál, ¿verdad? Ahora bien, si la idea es distinguir una pila de mil chapas de una pila de mil cien chapas, no es posible ver esta diferencia a simple vista, sin contarlas, al menos para nosotros los humanos.

La capacidad de distinguir números grandes de pequeños está presente en todo el mundo animal: tenemos tanta dificultad como los peces, por ejemplo (Imagen: nzooo/Envato)
La capacidad de distinguir números grandes de pequeños está presente en todo el mundo animal: tenemos tanta dificultad como los peces, por ejemplo (Imagen: nzooo/Envato)

Uno, dos, tres pececitos

Ya sabemos que algunos humanos tienen más habilidades matemáticas que otros, pero ¿qué pasa con los peces? Fue esta respuesta la que Butterworth y su equipo intentaron responder. El científico, al estudiar a los humanos, formuló la «Teoría de la confianza compartida ponderada»: en el experimento, los humanos tenían que decidir por separado si había más puntos azules o amarillos en un lugar determinado. Si no estaban de acuerdo, tendrían que discutir entre ellos y tomar una decisión conjunta.

Según la teoría, cuando se trabaja en equipo, los humanos eventualmente estarán de acuerdo con el individuo cuya confianza compartida sea mayor. Además, la decisión conjunta suele ser mejor que el promedio de decisiones tomadas por separado. Luego, la pregunta se extendió a los peces, y resultó que sí, hacen lo mismo.

En los experimentos, los investigadores comprobaron qué peces eran mejores para determinar qué lado del acuario tenía la mayor cantidad de peces de la misma especie. Algunos fueron buenos y otros malos en este conteo, y cuando estos dos tipos se juntaron, el par lo hizo mejor que el promedio de los dos calculados por separado. Dos cabezas son, sí, mejor que una.

Algunos expertos incluso señalan que no debemos subestimar a los animales: sus habilidades matemáticas son muy útiles para la supervivencia. Las abejas, por ejemplo, cuentan indicaciones en el suelo cuando buscan néctar, algunas hormigas cuentan sus pasos para poder volver a la colmena, las arañas saben contar la cantidad de insectos que han caído en su tela.

Saber qué banco tiene más peces es fundamental para la supervivencia de los animales acuáticos (Imagen: nualaimagens/Envato)
Saber qué banco tiene más peces es fundamental para la supervivencia de los animales acuáticos (Imagen: nualaimagens/Envato)

En los peces, esto es importante cuando se trata de sobrevivir a los depredadores. Aquellos que pueden contar mejor se unen a escuelas más grandes, donde las posibilidades de que un depredador los atrape son menores. Prácticamente todos los tipos de animales conocen la diferencia entre 10 o 15, al menos los que sobreviven para contar: algunos incluso entienden el concepto de cero, algo que recién entró en la cultura humana en el siglo VII. Chimpancés, abejas, cuervos y otros animales comparten este entendimiento.

La conclusión es que quizás los cerebros más grandes y poderosos no son mejores para contar a menos que haya un sistema simbólico para hacer los cálculos. Las habilidades lingüísticas y numéricas son cosas separadas: los pacientes con derrames cerebrales que no pueden hablar aún pueden hacer matemáticas, por ejemplo.

Las abejas, con un millón de neuronas y sin corteza cerebral, pueden hacer matemáticas como nosotros, que tenemos 86 mil millones de neuronas y una corteza que funciona bien, gracias. Todavía no sabemos en qué parte del cerebro de la abeja se lleva a cabo el conteo, pero una investigación como la de Butterworth podría descubrirlo: el plan ahora es trabajar con neurocientíficos y genetistas moleculares para descubrir más de este secreto del mundo natural de los números.

Fuente: Revista Discover

Tommy Banks
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