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Los supergusanos que comen plástico pueden ayudar con el reciclaje eficiente

Según los científicos, las larvas que comen espuma de poliestireno podrían ser la solución para deshacerse del plástico difícil de reciclar. El poliestireno, una de las formas más comunes de plástico, está en todas partes, como envases, cubiertos y platos desechables, cubiertas de todo tipo. El problema es que no es fácil de reciclar, termina llenando vertederos y eventualmente llega al océano, contaminándolo y amenazando la vida marina.

Pero la solución puede ser más natural de lo imaginado: investigadores de la Universidad de Queensland en Australia han descubierto que una especie de larva de escarabajo, el tenebrio gigante (zofobas morio), le gusta mucho comer la sustancia plástica, y las enzimas digestivas de los animales pueden ser la respuesta para reciclar mejor el poliestireno.

Los gusanos gigantes que comen poliestireno podrían ser la solución para reciclar al menos un tipo de plástico (Imagen: IciakPhotos/Envato)
Las larvas gigantes que comen poliestireno podrían ser la solución para reciclar al menos un tipo de plástico (Imagen: IciakPhotos/Envato)

Larvas, plástico y espuma de poliestireno

Otros estudios, como el publicado en la revista científica Genómica microbiana, ya había estado investigando las polillas de la cera y los gusanos de la harina, que también muestran predilección por el plástico. La teoría, entonces, es que las larvas más grandes podrían comer incluso más material. El gusano gigante de la harina mide hasta 5 centímetros de largo y se cría como alimento para reptiles y aves, y en algunos lugares, como Tailandia y México, también para humanos.

Luego, los mismos científicos alimentaron a los jabalíes con diferentes dietas durante tres semanas: algunos comieron espuma de poliestireno, más conocida como espuma de poliestireno, otros comieron salvado de avena y un tercer grupo no fue alimentado. Descubrieron que los animales pueden, de hecho, vivir solo con espuma de poliestireno, e incluso aumentar de peso con ella, en comparación con el grupo que no comía, por lo que hay una manera de obtener energía del material.

Los jabalíes pudieron completar su ciclo de vida con alimentación plástica, convirtiéndose en escarabajos, pero perdieron diversidad microbiana en los intestinos y patógenos potenciales. Aunque sobreviven, la dieta no es nutritiva y afecta la salud. A continuación, la investigación analizó las colonias bacterianas de los gusanos por metagenómica para averiguar qué enzimas estarían implicadas en la degradación del plástico.

El tenebrio gigante, un gusano que da origen a los escarabajos, es responsable de digerir la espuma de poliestireno (Imagen: Universidad de Queensland / Divulgación)
El tenebrio gigante, la larva que da origen a los escarabajos, es responsable de digerir la espuma de poliestireno (Imagen: Universidad de Queensland/Divulgación)

Las ideas para usar el descubrimiento incluyen agregar restos de comida o subproductos agrícolas junto con poliestireno, lo que reduce el impacto en la dieta de la madriguera. Para el futuro, sin embargo, la idea es crear centros de reciclaje que imiten el comportamiento de las larvas, aplastando el plástico primero y luego digiriéndolo con enzimas bacterianas, eliminando finalmente a las criaturas de la ecuación.

Ahora, el enfoque de la investigación es encontrar las enzimas más eficientes y modificarlas para hacerlas aún mejores. El resultado de los productos de la reacción digestiva puede, al final, alimentar a otros microbios para crear compuestos valiosos, como los bioplásticos, que se encargan del ciclo de reciclaje.

Fuente: Microbial Genomics 1, 2

Tommy Banks
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