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Mandíbula hallada en España puede ser el fósil humano más antiguo de Europa

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Un fragmento de mandíbula encontrado en el norte de España en junio podría ser el fósil más antiguo de un ancestro humano jamás encontrado en Europa, según paleontólogos españoles. Hallado en un yacimiento arqueológico el día 30, en la sierra de Atapuerca, la edad estimada del objeto es de 1,4 millones de años.

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Hasta la fecha, el fósil de homínido más antiguo de Europa es una mandíbula hallada también en el mismo yacimiento en 2007, cuya edad se ha determinado en 1,2 millones de años. Atapuerca cuenta con uno de los yacimientos arqueológicos más ricos en cuanto a ocupación humana prehistórica de Europa.

Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana en Burgos, España, donde se fechará el fósil (Imagen: José Luis Filpo Cabana/CC-BY-3.0)
Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana en Burgos, España, donde se fechará el fósil (Imagen: José Luis Filpo Cabana/CC-BY-3.0)

Atapuerca y su importancia

Según el paleoantropólogo José María Berúmudez de Castro, codirector del proyecto de investigación responsable del hallazgo, el siguiente paso es utilizar técnicas de datación fósil para realizar una primera estimación de la edad del fragmento. Dado que se encontró unos 2 metros por debajo del hallazgo de 2007, la conclusión lógica es que debe ser más antiguo que el «primo».


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La datación del objeto se realizará en el Centro Nacional de Investigaciones sobre la Evolución Humana (CENIEH) de Burgos, ciudad situada a unos 10 kilómetros de Atapuerca. El proceso debe tomar alrededor de 6 a 8 meses para completarse. El análisis podría incluso ayudar a descubrir el homínido al que pertenecía la mandíbula, mejorando nuestra comprensión de la evolución humana en el continente europeo.

Mandíbula de probable Homo antecessor, encontrada en Atapuerca (Imagen: José-Manuel Benito/Dominio público)
Mandíbula de probable Homo antecessor, encontrada en Atapuerca (Imagen: José-Manuel Benito/Dominio público)

El fósil hallado en 2007 aún no tiene determinada su especie: una de las hipótesis es que se trate de un antecesor homoespecie descubierta en 1990. La Fundación Atapuerca, que gestiona el yacimiento arqueológico, afirmó que es posible que el fragmento mandibular pertenezca a una de las primeras poblaciones que colonizaron Europa.

En la década de 2000, el yacimiento de Atapuerca fue incluido en la lista de Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO, lo que da acceso a fondos de las Naciones Unidas para la conservación del lugar. Ya ha encontrado fósiles de homínidos y herramientas de piedra astillada, incluida una astilla de 1,4 millones de años descubierta en 2013.

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Tommy Banks
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