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Microbios nuevos para la ciencia se encuentran en el Tíbet y tienen potencial pandémico

Los científicos han descubierto más de 900 especies de microbios desconocidos para la ciencia dentro de los glaciares de la meseta tibetana. Al analizar los genomas de los microorganismos, se determinó que tienen el potencial de causar nuevas pandemias si el cambio climático derrite el hielo y libera posibles patógenos a la naturaleza.

Se tomaron muestras de 21 glaciares locales, que fueron estudiados por la Academia de Ciencias de China. La meseta tibetana es una región de gran altitud en Asia, entre las montañas del Himalaya al sur y el desierto de Taklamakan al norte. El ADN de los microbios se secuenció dentro del hielo, creando una base de datos genómica llamada «Catálogo de genes y genomas tibetanos» (TG2G): esta es la primera vez que se secuencia genéticamente un cultivo microbiano dentro de un glaciar.

Los glaciares de todo el mundo albergan microbios congelados, muchos de ellos desconocidos para la ciencia (Imagen: Pexels/Pixabay)
Los glaciares de todo el mundo albergan microbios congelados, muchos de ellos desconocidos para la ciencia (Imagen: Pexels/Pixabay)

Hielo, microbios y pandemias

En total, se identificaron 968 especies de microbios, en su mayoría bacterias, pero también algas, arqueas y hongos. Aunque algunos eran conocidos por la ciencia, el 98% de ellos nunca antes se habían visto: la diversidad microbiana era sorprendente, ya que no se esperaba tal resiliencia de los organismos en condiciones tan extremas, con bajas temperaturas, altos niveles de radiación solar, ciclos periódicos de hielo. y descongelación y limitación de nutrientes.

Se desconoce la edad de los microorganismos, pero la ciencia puede revivir microbios congelados de hasta 10.000 años. En 2020, el mismo lugar ya había sorprendido a la ciencia con 33 grupos diferentes de virus viviendo bajo el hielo, 28 nuevos para la ciencia.

Esta diversidad genera preocupación por parte de los científicos: el derretimiento que resulta del cambio climático puede liberar microbios peligrosos -principalmente bacterias-, con posibilidades de causar epidemias o incluso pandemias. Los científicos han identificado alrededor de 27.000 factores de virulencia en el catálogo TG2G, es decir, moléculas que ayudan a las bacterias a invadir y colonizar huéspedes potenciales.

De los factores de virulencia, el 47 % nunca antes se había visto, por lo que no hay forma de saber qué tan dañinas pueden ser estas bacterias. E incluso si apenas sobreviven después de escapar del hielo, todavía existe el riesgo de que transmitan su ADN, los elementos genéticos móviles (MGE), a otras bacterias. Si los microorganismos modernos heredan genes de las bacterias de los glaciares, los resultados podrían ser preocupantes.

Bacterias desconocidas podrían terminar amenazando a la naturaleza con una pandemia a medida que los glaciares se derriten, pero su genoma también podría beneficiarnos (Imagen: ktsimage/Envato Elements)
Bacterias desconocidas podrían terminar amenazando a la naturaleza con una pandemia a medida que los glaciares se derriten, pero su genoma también podría beneficiarnos (Imagen: ktsimage/Envato Elements)

La meseta tibetana, en concreto, podría acabar dando lugar a pandemias porque alimenta al río Amarillo, al Yangtze y al Ganges, en China e India, respectivamente, y a otras muchas vías fluviales, que recorren dos de los países más poblados del mundo. . Sabiendo con qué facilidad se propagan las pandemias en lugares densamente poblados, como vimos con el covid-19, es fácil imaginar el nivel de preocupación que tienen los científicos.

Más de 20.000 glaciares en el planeta cubren el 10% de la masa terrestre, cada uno con su propia colonia microbiana. El análisis satelital del año pasado muestra que casi todos los glaciares están perdiendo hielo a un ritmo acelerado, lo que aumenta las posibilidades de liberar patógenos peligrosos en todo el mundo.

Aún así, hay un lado positivo de la historia: el genoma recolectado y ensamblado en TG2G puede usarse como una caja de herramientas para la bioprospección, es decir, el uso de nuevos compuestos que pueden tener usos medicinales, cosméticos y tecnológicos. Especialmente en el caso de que los microorganismos glaciares se extingan en el futuro, es importante almacenar y analizar su ADN.

Fuente: Naturaleza

Tommy Banks
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