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Necesitas profundizar más para encontrar signos de vida en Marte, dice un estudio

Un nuevo experimento de la NASA sugiere que si los científicos quieren encontrar signos de vida antigua que pudo haber existido alguna vez en Marte, los rovers que exploren el Planeta Rojo tendrían que excavar al menos 2 metros por debajo de la superficie. La conclusión proviene de un estudio de los efectos de la radiación ionizante en el espacio, capaz de degradar los aminoácidos con relativa rapidez, y sugiere nuevas estrategias de búsqueda para misiones limitadas a estudios a profundidades más someras.

Dado que los aminoácidos son «ingredientes» utilizados por los seres vivos para fabricar proteínas, encontrar algunos de ellos en Marte sería una señal importante de vida en el pasado. Sin embargo, el estudio sugiere que los rayos cósmicos pueden destruir los aminoácidos en las rocas superficiales y el regolito mucho más rápido de lo que se pensaba.

Los rayos cósmicos están formados por partículas altamente energéticas generadas por eventos poderosos en el Sol y en el espacio, como erupciones solares y estallidos estelares, y pueden degradar o destruir moléculas orgánicas e incluso penetrar rocas sólidas. En la Tierra, estamos protegidos de la mayoría de estos rayos gracias a la atmósfera y el campo magnético de nuestro planeta.

El campo magnético protege a la Tierra de gran parte de los peligrosos rayos cósmicos (Imagen: Reproducción/Michael Osadciw/Universidad de Rochester)

Marte tenía estas estructuras protectoras, pero las perdió con el tiempo. Entonces, para el estudio, los autores investigaron la destrucción de aminoácidos en diferentes condiciones: mezclaron algunos tipos de aminoácidos en sílice, sílice hidratada o sílice y perclorato para imitar las condiciones del suelo marciano, y luego sellaron las muestras en prueba. tubos en el vacío, para simular la atmósfera del planeta. Algunas muestras se mantuvieron a temperatura ambiente y otras a -55ºC.

Luego, los autores los bombardearon con diferentes niveles de radiación gamma. La idea era simular las dosis de rayos cósmicos recibidas por las rocas de la superficie de Marte durante 80 millones de años. Señalaron que las misiones que estudian Marte actualmente perforan unos 5 cm, una profundidad a la que solo se necesitarían 20 millones de años para destruir los aminoácidos. «La adición de percloratos y agua aumenta la tasa de destrucción de aminoácidos», dijo Alexander Pavlov, autor principal del estudio.

Puede que no lo parezca, pero 20 millones de años es un período relativamente corto; después de todo, los científicos están buscando evidencia de vida en la superficie marciana que pudo haber existido hace miles de millones de años, cuando nuestro vecino era más parecido a la Tierra. “Las misiones con procesos de muestreo poco profundos deben buscar áreas expuestas recientemente, como microcráteres que tienen menos de 10 millones de años o el material expulsado de ellos”, sugirió.

El artículo con los resultados del estudio fue publicado en la revista astrobiología.

Fuente: Astrobiología; Vía: NASA

Tommy Banks
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