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Nueva técnica convierte residuos plásticos de automóviles en grafeno

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Investigadores de la Universidad de Rice, en Estados Unidos, han desarrollado una nueva técnica de reciclaje de residuos, capaz de transformar residuos plásticos en grafeno, mediante un proceso ecológico mucho más económico que los métodos que aplica actualmente la industria.

Según los científicos, los polímeros se pueden convertir en grafeno a través de un proceso de calentamiento conocido como Flash Joule, un método capaz de calentar un material a temperaturas superiores a 2700 °C en solo 10 milisegundos, pasando altos voltajes a través de él.

“Con esta técnica, ya no necesitamos enterrar la basura. Simplemente lo convierte en grafeno, agrega un nuevo compuesto y repite este proceso indefinidamente, en un sistema de reciclaje de plásticos más asequible y respetuoso con el medio ambiente”.

Industria automotriz

Un coche medio contiene aproximadamente entre 200 y 350 kg de polímeros sintéticos que podrían reciclarse cuando llegue al final de su vida útil. Con esta nueva técnica, los científicos dicen que los desechos plásticos convertidos en grafeno pueden usarse en la fabricación de nuevas piezas por parte de la industria automotriz.

Esquema de cómo funciona el sistema Flash Joule (Imagen: Reproducción/Universidad Rice)

Para que esto sea posible, los residuos plásticos deben triturarse en partículas de aproximadamente 1 milímetro de diámetro. El proceso Flash Joule transforma el carbono presente en grafeno, al tiempo que vaporiza cualquier otro elemento como hidrógeno, oxígeno, cloro o sílice.

“Simplemente tomamos esta combinación de plásticos de ingeniería donde siempre habrá un poco de polipropileno y polietileno. En menos de 1 segundo, convertimos esto en grafeno. El rendimiento dependerá de la cantidad de carbono: el polietileno de alta densidad contiene 86% de carbono en masa, mientras que el cloruro de polivinilo tiene solo 38%”, explica Tour.

Menos basura en los vertederos

Durante los experimentos, los científicos utilizaron varios componentes de camionetas Ford F-150, como revestimientos de puertas, juntas, alfombras, asientos y parachoques, para producir materiales altamente resistentes hechos de grafeno reciclado.

Residuos plásticos utilizados para fabricar grafeno (Imagen: Reproducción/Universidad Rice)

Según los investigadores, muchos de estos plásticos utilizados por la industria automotriz actualmente están diseñados a partir de varios materiales diferentes, lo que dificulta el reciclaje de desechos que terminan siendo desechados en basureros y vertederos de todo el planeta.

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“Ford usó este grafeno producido a partir de desechos plásticos para mejorar el compuesto de una espuma de poliuretano, demostrando un rendimiento similar al grafeno fresco fabricado por el fabricante de automóviles. Esto demuestra que se puede utilizar con éxito en un proceso de reciclaje continuo”, concluye el profesor James Tour.

Fuente: Universidad Rice

Tommy Banks
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