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Nuevo mapa detalla el final de la vida de una estrella hipergigante

Un equipo de astrónomos dirigido por Ambesh Singh y Lucy Ziurys de la Universidad de Arizona ha producido el primer mapa tridimensional detallado de la envoltura de materia alrededor de VY Canis Majoris, una estrella hipergigante en las etapas finales de su vida. Analizaron la distribución, la dirección y la velocidad de las diferentes moléculas alrededor de la estrella, proporcionando información sin precedentes sobre la muerte de las estrellas gigantes.

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Ubicada a unos 3.009 años luz de la Tierra en la constelación Canis Majoris, VY Canis Majoris (o simplemente «VY CMa») es una estrella variable, posiblemente la más masiva de la Vía Láctea. “Piense en ello como una vitamina Betelgeuse”, bromeó Ziurys, comparándolo con Betelgeuse, una estrella supergigante roja. «Es mucho más grande, mucho más masivo, y pasa por erupciones violentas masivas cada 200 años más o menos», dijo.

Comparación de VY CMa con el Sol (Imagen: Reproducción/Oona Räisänen/Wikimedia)

El equipo decidió estudiar VY CMa porque es uno de los mejores ejemplos de estrellas tipo. “Estamos particularmente interesados ​​en lo que hacen las estrellas hipergigantes al final de sus vidas”, dijo Singh, y señaló que durante mucho tiempo se pensó que siempre explotaban en supernovas, pero eso ya no es tan seguro. Las estrellas hipergigantes son muy raras y, a diferencia de las estrellas menos masivas, tienden a sufrir eventos esporádicos de pérdida de masa, que generan estructuras complejas e irregulares.


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Imágenes anteriores de VY CMa, tomadas por el telescopio Hubble, han mostrado que tiene algunos arcos, cúmulos y nodos; algunas de las estructuras se extienden miles de unidades astronómicas (cada unidad representa la distancia entre la Tierra y el Sol) más allá de la estrella. Entonces, para saber más sobre los procesos que ocurren al final de la vida de las hipergigantes, el equipo analizó moléculas alrededor de la estrella con el telescopio chileno ALMA (Atacama Large Millimeter Array) y las mapeó con fotos anteriores del Hubble.

Los mapas preliminares mostraron la presencia de óxido de azufre, dióxido de azufre, óxido de silicio, óxido de fósforo y cloruro de sodio. Con estos datos, el equipo construyó una imagen de la estructura del flujo molecular global de la estrella, con escalas que incluyen toda la materia expulsada por ella. «Las moléculas delinean los arcos en el sobre, lo que nos dice que las moléculas y el polvo están bien mezclados», señaló Singh.

Los datos de ALMA también permitieron recopilar información sobre la dirección y la velocidad de las moléculas, y los investigadores pudieron mapearlas en detalle en diferentes regiones de la envoltura de la estrella. «Hasta ahora, solo se han estudiado pequeñas partes de esta enorme estructura, pero no puedes entender la pérdida de masa y cómo mueren estas estrellas a menos que observes la región completa», explicó Ziurys. «Es por eso que queríamos crear una imagen completa».

El equipo presentó los resultados del estudio durante una reunión del Sociedad Astronómica Americanay planea enviar artículos con los hallazgos a revistas científicas.

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Tommy Banks
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