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Nuevos tipos de cristales encontrados en el polvo de meteoritos de Chelyabinsk

Se encontraron tipos completamente nuevos de cristales en rastros de un meteorito que explotó en la atmósfera sobre Chelyabinsk, Rusia, en 2013. Los investigadores descubrieron las formaciones cristalinas después de desenterrar partículas de polvo conservadas bajo la nieve y recolectadas poco después del evento.

La explosión de Chelyabinsk es conocida como uno de los eventos de meteoritos más drásticos en la historia reciente y dejó más de 1,000 personas heridas, a pesar de que la roca explotó aún en la atmósfera inferior, sin golpear directamente el suelo. La mayoría de las víctimas resultaron heridas por fragmentos de vidrio arrojados cuando las ventanas se rompieron por la onda expansiva causada por la explosión.

La desintegración del meteorito resultó en la formación de una enorme nube de gas y polvo a altitudes de 80 a 27 km. Se movió hacia el este y recorrió todo el globo en cuatro días, hasta que depositó las partículas en la superficie. Las capas de nieve que cayeron poco antes y después del evento conservaron algunas de estas partículas, que fueron recuperadas por los científicos. Ahora, con los análisis de estas partículas bajo un microscopio, los investigadores han encontrado nuevos tipos de cristal.

Los nuevos cristales están formados por capas de grafito (Imagen: Reproducción/Taskaev et al.)

Después de analizar el polvo con microscopios electrónicos más potentes, se encontraron muchos más de estos cristales y se pudieron examinar con más detalle. Presentan dos formas distintas: caparazones casi esféricos y varillas hexagonales. Ambos formatos, sin embargo, tienen «peculiaridades morfológicas únicas», según los autores del estudio.

Los cristales están formados por capas de grafito alrededor de un nanocúmulo central. Este “corazón” de cristales puede ser buckminsterfullereno (o C60, una bola de átomos de carbono en forma de jaula) o polihexaciclooctadecano (o C18H12, una molécula hecha de carbono e hidrógeno).

No se sabe con certeza cómo se formaron estos cristales nunca antes vistos en el polvo del meteorito, pero los científicos sospechan que la presión atmosférica que desgarró la roca espacial jugó un papel. Esperan estudiar el polvo de otros meteoros para ver si los nuevos cristales son comunes a estos eventos o exclusivos de la explosión de Chelyabinsk.

El artículo que describe el descubrimiento fue publicado en la revista El diario físico europeoPlus.

Fuente: EPJ Plus; vía: Ciencia Viva

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Tommy Banks
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