Perseverance busca sitios de aterrizaje para la misión de traer muestras de Marte

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El rover Perseverance de la NASA está en un doble viaje: mientras continúa su campaña científica, recolectando muestras en el antiguo delta de un río en el cráter Jezero, también está buscando lugares donde una nave espacial pueda aterrizar para traer estas muestras de regreso a la Tierra.

La misión Mars Sample Return (MSR) tiene como objetivo recuperar y traer muestras de suelo marciano para un estudio intensivo en laboratorios en la Tierra en busca de signos de vida microscópica pasada en el Planeta Rojo. La asociación estratégica entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) involucraría varias naves espaciales, incluido un cohete lanzado desde la superficie de Marte.

Para ello, es necesario determinar un lugar donde pueda aterrizar un vehículo, recuperar las muestras previamente recolectadas por Perseverance y despegar de la superficie de Marte hacia la órbita y, eventualmente, a la Tierra. El equipo de EDL (Entry, Descent and Landing) busca un lugar llano con un radio de 60 metros, al que llamaron «pista de aterrizaje».

“El equipo de Perseverance está haciendo todo lo posible por nosotros porque Mars Sample Return tiene necesidades únicas cuando se trata de dónde operamos”, dijo el gerente del programa MSR, Richard Cook, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

Ilustración de las distintas etapas de la misión Mars Sample Return. (Imagen: NASA/JPL)

“Esencialmente, un lugar de aterrizaje monótono está bien. Cuanto menos interesante es el paisaje, más nos gusta, porque si bien hay muchas cosas que deben hacerse cuando llegamos a recoger las muestras, caminar no es una de ellas”.

Elegir un área que no tenga rocas grandes (especialmente aquellas de más de 19 centímetros de diámetro), dunas de arena y terreno inclinado contribuiría en gran medida a facilitar el camino para que un vehículo recoja los tubos de muestra y los devuelva al vehículo de aterrizaje. y módulo de ascensión, que te enviará al espacio.

“Hemos tenido nuestros ojos en estos lugares desde antes de que aterrizara Perseverance, pero hay un límite en cuanto a lo que las imágenes de órbita pueden decirnos”, dijo Al Chen, gerente de ingeniería e integración de Mars Sample Return Systems en JPL.

“Ahora tenemos algunos primeros planos de la pista de aterrizaje que indican que teníamos razón. La pista de aterrizaje probablemente formará parte de nuestra lista de posibles sitios de aterrizaje y almacenamiento de muestras para el MSR”.

La primera etapa del MSR ya está en marcha: Perseverance ya ha extraído, recolectado y sellado nueve muestras de rocas de Marte hasta la fecha. El noveno, recogido el 6 de julio, es el primero del delta del río del antiguo cráter Jezero.

El plan es que Perseverance deposite tubos de muestra en ubicaciones específicas en la superficie de Marte para esperar su posterior recuperación durante las operaciones de la misión MSR.

Tommy Banks
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