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¿Por qué la prueba de covid sale negativa incluso si está infectado?

En la cuarta ola de la pandemia del coronavirus SARS-CoV-2 en España, es común escuchar casos de personas que presentaban síntomas -como tos, fiebre y secreción nasal- y se hicieron la prueba rápida, pero, al principio, les salió un resultado negativo. Después de uno o dos días, cuando se repite la prueba, el resultado confirma la infección.

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Hay muchas explicaciones para la posible falta de coincidencia entre la infección por el virus y el resultado negativo de la prueba. Este tipo de queja es más común entre quienes utilizan la autoprueba o la prueba rápida, también conocida como prueba de antígeno.

La prueba de Covid-19 puede ser negativa, incluso en pacientes infectados, dependiendo de algunas condiciones (Imagen: Jirkaejc/Envato Elements)

¿Por qué la prueba de covid da un resultado negativo?

La principal forma de evitar un falso negativo es realizar la prueba en el periodo ideal, que es entre el tercer y quinto día de los síntomas de la covid-19, según los expertos. En otras palabras, no sirve de nada tener el primer síntoma y apresurarse a hacer la prueba, porque lo más probable es que la infección no sea identificada por la autoprueba. Esto se debe a que la carga viral aún es baja.


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Por el tiempo que requiere la prueba, se recomienda que las personas con sospecha de covid-19 permanezcan en aislamiento y, de ser posible, opten por el trabajo remoto. Esto se debe a que, incluso sin el resultado positivo de la prueba de antígeno, pueden transmitir el virus a otras personas sanas. También se recomienda el uso de mascarillas.

La cuestión de la variante Omicron

Sin embargo, el período óptimo de prueba no es el único factor que explica el fenómeno denominado «positividad retardada». Antes de la llegada de la variante Ômicron, los síntomas de la covid-19 solo aparecían en el momento en que la cantidad de virus en el organismo alcanzaba el pico, es decir, el vértice de la carga viral. Pero ahora, el comportamiento del virus es diferente.

Con Ômicron, el tiempo de incubación del virus covid-19 es más corto y la aparición de síntomas antes hace que la carga viral, en los primeros días de infección, no sea lo suficientemente alta como para ser detectada por pruebas de antígenos caseras.

La variante Ômicron redujo el tiempo de incubación de covid-19 (Imagen: Vladimirzotov/Envato Elements)

«Con eso, existe el riesgo de que las pruebas de antígenos no detecten estos casos, ya que no hay suficientes partículas para obtener un resultado positivo», explica el virólogo Anderson F. Brito, investigador científico del Instituto Todos pela Saúde, para la bbc España.

En este sentido, hay que tener cuidado con la interpretación de estos resultados iniciales, incluso para no crear una falsa sensación de seguridad”, añade el investigador.

Menor tiempo de incubación

Según los datos de la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido, el período de incubación de la variante Alpha (B.1.1.7) fue de cinco a seis días. Con Delta, el intervalo medio se ha reducido a cuatro días. Ahora, con Ômicron y sus sublíneas, el plazo se estima en apenas tres días.

«Lo que más vemos en nuestras oficinas son pacientes que dicen que salieron a caminar el domingo y ya muestran síntomas de la enfermedad el martes o el miércoles», comenta la infectóloga y viróloga Nancy Bellei, profesora de la Universidad Federal de São Paulo. (Unifesp).

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Tommy Banks
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