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Qué es el cable Lightning de Apple, para qué sirve y cómo funciona

Desde el lanzamiento del iPhone 5 y del iPad 4, en 2012, todos los dispositivos iOS utilizan el conector Lightning para cargar el dispositivo, hacer la conexión con un ordenador y dar soporte a accesorios externos.

Al reemplazar el tradicional conector de 30 pines, se perdió la compatibilidad con todos los accesorios anteriores, un mercado que va de fundas con baterías a cajas de sonido, a cambio de menor tamaño y más comodidad.

Pero, ¿cómo funciona el nuevo cable del iPhone y qué quiso cambiar Apple con esto?

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Menos tamaño y accesorios más caros

Al comparar el conector del iPhone antiguo con el nuevo, pronto se nota la diferencia de tamaño: 26 mm de ancho del antiguo contra 6,7 mm en el nuevo, y 4,3 mm de altura se han reducido a menos de 1,9 mm.

Esta disminución no solo permite crear iPads y iPhones más finos en los bordes, sino también liberar espacio internamente en el smartphone para más batería, placas electrónicas menores e incluso una pantalla más grande.

La diferencia de tamaño es evidente

El nuevo tamaño también significa una reducción del número de pines: antes tenía 30 pines y ahora tiene 8. El cable Lightning tiene 16, pero solo 8 se utilizan a la vez. Esto significa que algunos de los accesorios se vuelven más complejos, y, por lo tanto, más caros.

Por ejemplo, el conector antiguo tenía una salida de sonido analógico que era ampliamente utilizado por los amplificadores de sonido y altavoces.

Con el cambio al Lightning, la electrónica que convierte la señal digital en señal analógica de sonido (DAC) salió del iPhone, y ahora necesita estar en el accesorio.

Qué es el conector Lightning

Hasta el iPhone 7, esto podía ser contorneado al evitar el Lightning y utilizando la salida de auriculares, pero esta salida también se ha eliminado recientemente.

Ahora, para conectar una caja de sonido externa al iPhone por Bluetooth o por cable, es necesario que la caja tenga también un amplificador y un DAC, y necesita de batería propia o recoger la energía del iPhone.

Qué son los pines del Lightning

Para entender cómo funciona el Lightning, vale la pena conocer lo que es cada pin:

Pin 1: tierra
Pin 2: línea 1 de datos (positivo)
Pin 3: línea 1 de datos (negativo)
Pin 4: señales de control 0
Pin 5: energía
Pin 6: línea 2 de datos (negativo)
Pin 7: línea 2 de datos (positivo)
Pin 8: señales de control 0

Las conexiones de tierra y de energía equivalen al positivo y el negativo de un cargador común. Las señales de control guardan parte del secreto del Lightning: sirven para que el cable identifiqué de qué lado se ha conectado, y también permiten a los dispositivos de los dos lados del cable identificar qué hay del otro lado.

Por ejemplo, al conectar el cable entre el USB de una Mac al Lightning del iPad, el iPad va a utilizar estas conexiones para identificar qué hay del otro lado y enviar y recibir datos a través del protocolo USB.

Si del otro lado hay un monitor HDMI, los pines de control van a ser usados para que el monitor y el iPad se entiendan antes de enviar las señales de video y audio de las líneas de datos.

Qué es el conector Lightning

Las dos líneas dobles de datos guardan buena parte del poder del nuevo conector. Hechas para transmitir datos a velocidades de varios gigabits por segundo, por ellas pueden pasar señales HDMI, USB, VGA, lector de tarjeta SD y hasta señales digitales de audio.

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Cómo operen va a depender de qué haya del otro lado del cable, y ellos pueden enviar los datos tanto para el dispositivo iOS como en sentido contrario (del accesorio, o del ordenador, al dispositivo iOS).

Todo esto se resuelve de forma electrónica a través de las líneas de control, evitando la necesidad de varios pines para varias funciones diferentes.

Ambos lados del cable sirven por igual

Una gran novedad de Lightning fue la posibilidad de conectar el cable en dos orientaciones diferentes.

Todo el mundo ha pasado por la situación de tratar de conectar el cargador del celular y que no conectara debido a que estaba siendo introducido del lado incorrecto.

El problema fue resuelto colocando los pines en ambos lados del cable: el lado de arriba ahora tiene 8 pines, y el de abajo también tiene 8 pines.

Por eso, el cable Lightning tiene 16 pines, mientras que el conector del iPhone o iPad tiene solamente 8: al conectar el cable, un chip del iPhone y del iPad es capaz de darse cuenta de cuál de los dos lados se ha conectado, y las líneas de transmisión son modificadas según la conexión.

De esta forma, solo la mitad de los pines del cable se utilizan al conectar el dispositivo iOS.

Al contrario de lo que se espera, los pines del lado de abajo no están eléctricamente conectados a sus equivalentes del lado de arriba. Este tipo de conexión iría en detrimento de la transmisión de señales a alta velocidad, muy necesarias para los adaptadores USB 3.0 y HDMI.

Para permitir esta flexibilidad, el cable Lightning no es solo un cable: incluso dentro de un aparentemente simple cable USB para Lightining, es necesario un chip capaz de lidiar con toda esa complejidad y transferir los datos a los pines correctos.

Este chip, que en los cables y accesorios oficiales es proporcionado por Apple, hace toda la negociación y transfiere la señal adecuada para cada pin del cable.

Qué es el conector Lightning

Este es uno de los motivos por los que los cables no oficiales no son tan baratos como los cables USB y a menudo no funcionan bien: además de validar que el cable está autorizado por Apple, el chip es complejo y difícil de copiar.

El chip, que está integrado en el conector, también significa que todo el cable Lightning es, en realidad, un adaptador completo, transformando las señales digitales, viniendo del iPhone o iPad en las señales USB, video, audio, o incluso haciendo caso omiso de todo esto y proporcionando solo la energía para el teléfono celular.

Por eso no hay cables Lightning en las dos extremidades: en un lado del cable siempre se tendrá Lightning, y el otro puede tener HDMI o salida de audio analógico, por ejemplo. O, por supuesto, el tradicional USB, que en el nuevo estándar “USB tipo C”, reproduce diversas funciones del Lightning.

El cable de nylon trenzado garantiza un 50% más de largo que el cable original de Apple, con la máxima resistencia, pudiendo ser doblado y atado sin riesgo de rotura. Con 2,4 amperios, su velocidad de carga es máxima.

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