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¿Qué es el código de barras UPC?

Prácticamente todos los productos que se encuentran en los supermercados u otros puntos de venta al por menor tienen un código de barras, que puede tener o no el sistema UPC. La sigla hace referencia a la expresión Universal Product Code —en traducción libre del inglés—, es decir, una forma de estandarizar la identificación de varios artículos.

El código UPC tiene 12 dígitos y sus representaciones directas en forma de barras (Imagen: Songtrust)

De alguna manera, es posible entender el código UPC como el “CPF del Producto”, es decir, es un dato indispensable para que diversos artículos puedan ser puestos a disposición de los consumidores. Las primeras versiones de este sistema se crearon en la década de 1940, pero no fue hasta 1974 que comenzó a utilizarse de la forma en que se conoce hoy: el primer producto escaneado por UPC fue un paquete de chicles.

Patrón de números y barras

Cada número tiene su correspondiente patrón de barras, las cuales son leídas por equipos específicos (Imagen: 101 Informática)

El código de barras UPC puede aparecer en varios patrones diferentes, pero siempre se compone de líneas verticales y una secuencia de dígitos. En la práctica, ambas partes deben transmitir el mismo mensaje, pero de diferentes maneras.

En esta lógica, cada número tiene su propio patrón visual compuesto por líneas más delgadas o más gruesas. Por lo tanto, la unión de toda la secuencia generará el propio código de barras, que puede resultar confuso para la visión humana pero sin duda útil para agilizar los procesos con los lectores adecuados.

Son precisamente estos equipos los que aparecen en los supermercados, ya sea en la caja o repartidos en los pasillos. Sin embargo, cuando los dispositivos fallan, los agentes simplemente pueden reproducir la secuencia numérica, haciendo que la información del producto parezca la misma.

UPC X EAN

El estándar EAN utilizado en España tiene 13 dígitos (Imagen: Códigos de barras UPC)

Desde que se popularizó en la década de 1970, el estándar de código de barras ha sufrido algunos cambios. Sin embargo, el sistema UPC original se creó con 12 dígitos y todavía se usa en los Estados Unidos y Canadá.

Alternativamente, el resto del mundo ha comenzado a adoptar el estándar EAN desde 1976. Se distingue por tener 13 dígitos en sus secuencias: la elección de cada uno de los sistemas depende exclusivamente de dónde se venderá el producto, no de dónde se fabrica. . .

El código de barras solo puede mostrar ocho dígitos cuando se usa el UPC-E, que está diseñado para productos con paquetes muy pequeños. Por otro lado, el estándar puede llegar a 14 dígitos en cajas de cartón, u otros paquetes que contengan múltiples elementos en su interior.

sistema de dígitos

La información contenida en el código incluye identificación de marcas, artículos y países en los que se comercializan (Imagen: Computalabel)

La elección de los dígitos que aparecen en el código de barras no es aleatoria. Ya sea en el estándar UPC o EAN, los primeros dígitos suelen representar el país en el que se venderá el artículo: en España, por ejemplo, el código identificador puede ser 789 o 790.

Por supuesto, esta secuencia varía según la ubicación: el número 779 se usa para Argentina, mientras que el 773 es para Uruguay, el 784 para Paraguay, el 560 para España, etc.

Específicamente en el estándar UPC de EE. UU., el país no se representa con una sola cadena. En este caso, los artículos vendidos en el país pueden aparecer con códigos entre 000 y 019, o incluso entre 100 y 139.

La empresa responsable del producto también se identifica a lo largo de la secuencia de números. Todas las empresas tienen al menos un código propio, desde las grandes multinacionales hasta las marcas regionales; esta designación puede realizarse con cuatro a siete dígitos del código.

Por supuesto, la identidad de cada producto también aparece en el código de barras. Esta separación también se hace en función de aspectos muy concretos de cada artículo, como la cantidad: un paquete de snacks con 200 gramos y otro de la misma marca con 300 gramos tendrán códigos distintos, por ejemplo.

Otros casos específicos pueden generar códigos variables, como productos que se venden al peso. Es bastante común que la fijación de precios de frutas y verduras se realice en el acto, con un código que genera el mercado al instante.

Varios productos pueden consultarse en herramientas disponibles en Internet (Imagen: Captura de pantalla/Búsqueda EAN)

Al final de la secuencia de dígitos, se encuentra el llamado «dígito de control». Como sugiere el nombre, sirve para demostrar que el código cumple y puede usarse para identificar un producto en particular.

La cuenta realizada para llegar al dígito de control se puede realizar en unos pocos pasos. Como ejemplo se utiliza el código 123456789123:

  • Suma todos los dígitos en posiciones impares: 1+3+5+7+9+2=27
  • Multiplique este valor por 3: 27×3=81 – Guarde este número para un paso futuro
  • Suma todos los dígitos en posiciones pares: 2+4+6+8+1+3=24
  • Suma los dos valores obtenidos hasta ahora: 81+24=105

El dígito de control será aquel que, al sumarse al valor final obtenido, hará que se convierta en múltiplo de diez. En este caso ficticio, sería 5 (105+5=110) y la cadena completa sería 1234567891235.

Por curiosidad, es posible buscar el producto correspondiente a cualquier código de barras con UPC, UPC-E, EAN o cualquier otro estándar. Basta con acceder a una de las herramientas disponibles en Internet, como EAN-Search.

Fuente: código de barras nacional, ImpressorAJato, Computalabel

Tommy Banks
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