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¿Qué le sucede al cerebro durante y después del ahogamiento?

Ahogarse es un término común que se usa para definir a las personas que dejan de respirar mientras están sumergidas, pero ¿sabía que no solo define las muertes por este tipo de incidente? Bueno, hay ahogamientos fatales y ahogamientos no fatales. Durante este evento, muchas cosas le suceden a nuestro cerebro, ya que la falta de oxígeno es altamente dañina para el órgano.

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Las víctimas más comunes de los ahogamientos no fatales son los niños, ya que con mayor frecuencia son acompañados por adultos, siendo rescatados antes de los eventos fatales con mayor frecuencia. Incluso sobreviviendo, sin embargo, muchos acaban con secuelas, desde leves, de las que es posible recuperarse, hasta las más graves, que permanecerán de por vida. Pero, después de todo, ¿qué le sucede al cerebro cuando nos ahogamos?

La privación de oxígeno es un peligro muy grande para los tejidos del cuerpo durante el ahogamiento, especialmente en el cerebro (Imagen: DegrooteStock/Envato)
La privación de oxígeno es un peligro muy grande para los tejidos del cuerpo durante el ahogamiento, especialmente en el cerebro (Imagen: DegrooteStock/Envato)

El ahogamiento y sus etapas

En una situación hipotética de ahogamiento, primero tenemos que pensar en qué sucede para que nos ahoguemos. Estamos, por supuesto, sumergidos en agua, conteniendo la respiración para que el agua no entre. En este punto, todavía tenemos control sobre el cuerpo, pero sin oxígeno, los niveles de dióxido de carbono en la sangre aumentan, lo que se denomina hipercapnia, y el pH de la sangre disminuye gradualmente.


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Con la disminución del pH, se produce acidosis respiratoria, es decir, la sangre se vuelve cada vez más ácida: cuando el cuerpo llega a su límite, se activará un reflejo de inhalación, lo que hará que tomes aire independientemente de dónde te encuentres o de tu fuerza de voluntad. Con solo agua a tu alrededor, terminarás inhalando el líquido, que irá directo a tus pulmones.

Los pulmones no pueden digerir ni consumir agua, y la tos, que trata de eliminar el líquido, solo provoca el espasmo para traer más agua. En este punto del proceso, ya te estás ahogando, pero aún sin daño cerebral permanente: si eres rescatado, simplemente saca el agua de tus pulmones y la recuperación será sencilla.

Más tiempo en el agua y la hipoxia comienza a ocurrir en los órganos, que es la falta de oxígeno necesario para realizar las funciones corporales. En esta etapa, las células comienzan a morir, lo que puede causar daños en los tejidos, permanentes o no, según el tiempo, y daños cerebrales irreversibles si pasamos demasiado tiempo sin oxígeno.

Según el tiempo que la persona estuvo sumergida sin oxígeno, los efectos del ahogamiento pueden ser diferentes y dejar pocas o muchas secuelas (Imagen: cavanimages/Envato)
Según el tiempo que la persona estuvo sumergida sin oxígeno, los efectos del ahogamiento pueden ser diferentes y dejar pocas o muchas secuelas (Imagen: cavanimages/Envato)

Las cosas se ponen aún más serias cuando llegamos a la anoxia, cuando simplemente no hay oxígeno en los tejidos: las células mueren a un ritmo aún más rápido, y cuando mueren suficientes neuronas en el cerebro, se produce la muerte cerebral, lo que lleva a la muerte.

¿Cuáles son las consecuencias de un ahogamiento no fatal?

El daño cerebral hipóxico, causado por la falta de oxígeno en el cerebro, puede variar ampliamente. Los más leves son falta de atención, problemas en la toma de decisiones y disminución de la coordinación motora. Los síntomas más graves pueden ser coma, convulsiones y, en el peor de los casos, muerte cerebral, cuando todas las neuronas han muerto, pero aún realizamos funciones corporales, excepto respirar, por lo que el cuerpo sobrevive solo con la ayuda de dispositivos.

Como ejemplo, está el caso de la niña australiana Jewel Ostler, quien se ahogó cuando tenía 2 años, en 2013, y retrocedió en el habla, quedando solo las palabras «mamá» y «no», y padecía fatiga crónica durante 12 meses, teniendo que descansar durante horas después de cualquier actividad. Seis años después, seguía teniendo problemas de memoria, pensamiento flexible y autocontrol.

Continuó teniendo dificultades para aprender y hablar, y es probable que nunca se recupere de la afección: no puede recibir más de dos instrucciones al mismo tiempo, por lo que la familia debe adaptarse para comunicarse con la niña. Los padres dicen que muchas veces tienen que aclarar que su hija se ahogó, sí, y no «casi se ahoga», y trae consecuencias permanentes desde ese día.

Un caso de reversión de secuelas

En un caso de 2016 en Estados Unidos, una niña de dos años se recuperó casi por completo después de un tratamiento de oxígeno: fue encontrada sin latidos cardíacos después de sumergirse en una piscina de agua fría durante 15 minutos. Al ir al Arkansas Children’s Hospital, no podía hablar ni caminar, y no reaccionaba a las voces de otras personas.

Se pueden tomar algunas precauciones para evitar ahogamientos, como prestar atención a los niños que nadan cerca y tomar clases de natación (Imagen: yanadjana/Envato)
Se pueden tomar algunas precauciones para evitar ahogamientos, como prestar atención a los niños que nadan cerca y tomar clases de natación (Imagen: yanadjana/Envato)

Una resonancia magnética reveló daño profundo en la materia gris y atrofia cerebral, con pérdida tanto de la materia gris como de la materia blanca en el cerebro. Acudiendo a la Escuela de Medicina de LSU Health New Orleans, los médicos comenzaron un tratamiento con oxígeno normobárico (oxígeno con presión a nivel del mar) durante 45 minutos, dos veces al día, una terapia puente en la falta de oxígeno hiperbárico que normalmente se usa en víctimas de ahogamiento.

Con la terapia, el paciente se volvió más alerta y dejó de retorcerse, además de mostrar mejoras neurológicas en el movimiento de la mano y el brazo, el movimiento de los ojos y el habla breve. Después de un mes, la niña fue llevada a Nueva Orleans, donde comenzó el tratamiento con oxígeno hiperbárico, inhalando oxígeno puro en una cámara presurizada 45 minutos al día, 5 días a la semana.

Después de 39 sesiones, la marcha de la niña mejoró y su habla se desarrolló a niveles mejores que antes de ahogarse. Las funciones motoras eran casi normales, la cognición se normalizó y casi todas las pruebas para anomalías neurológicas mostraron mejoría. 162 días después del incidente, las resonancias magnéticas mostraron un daño residual moderado en el cerebro, pero una reversión casi completa de la atrofia en la sustancia blanca y la corteza.

como evitar ahogarse

La forma más fácil de evitar ahogarse, advierten las autoridades, es nunca subestimar el agua. Los niños de todas las edades deben estar supervisados ​​de cerca en todo momento, y es esencial revisar las puertas y cercas alrededor de las piscinas para asegurarse de que el acceso a estas áreas no sea tan fácil. Es una buena idea enseñar a tus hijos a nadar y aprenderlo tú mismo. Se recomienda realizar un curso de primeros auxilios para saber realizar la reanimación cardiopulmonar en caso de ser necesario en caso de ahogamiento.

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Tommy Banks
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