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Satélite meteorológico confirma la causa del oscurecimiento de la estrella Betelgeuse

Investigadores de la Universidad de Tokio utilizaron datos de un satélite meteorológico para investigar por qué Betelgeuse, una supergigante roja, perdió parte de su brillo en 2019. El estudio revela cómo los satélites de observación meteorológica de la Tierra también pueden usarse para estudiar el espacio profundo.

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Betelgeuse es una de las estrellas más brillantes del cielo nocturno y forma parte de la constelación de Orión. Sin embargo, a fines de 2019 llamó la atención de astrónomos de todo el mundo porque su brillo disminuyó, evento que se conoció como el “Gran Oscurecimiento”.

A continuación, la animación muestra la caída en el brillo de la supergigante:


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La caída del brillo se prolongó hasta principios de 2020, siendo objeto de mucha investigación. Mientras que algunos astrónomos sugirieron que la estrella estaba a punto de morir como una supernova, otros dijeron que el oscurecimiento probablemente se debió a una nube de polvo.

El año pasado, un estudio confirmó que la razón del oscurecimiento de la estrella fue una nube de polvo creada por ella misma que luego la cubrió. Aún así, los investigadores de la Universidad de Tokio querían comprender mejor esta dinámica, y para eso decidieron utilizar una herramienta inusual: el satélite meteorológico japonés Himawari-8, que se hizo para analizar nuestro planeta, no estrellas distantes.

investigando betelgeuse

El satélite japonés es de tipo geoestacionario y orbita la Tierra a más de 35.000 km sobre el ecuador. Registra datos infrarrojos y los transmite a las estaciones terrestres diariamente, y dada su distancia, también logra capturar algunas estrellas de fondo en sus observaciones.

La imagen en falso color, tomada por el satélite Himawari-8 el 19 de enero de 2020, muestra a Betelgeuse justo encima de la atmósfera terrestre (Imagen: Reproducción/Daisuke Taniguchi et al.)

El equipo pudo recopilar datos satelitales de 2017 a 2021 y se esforzó al máximo para analizar imágenes en las que podría aparecer Betelgeuse, especialmente en el período en que estaba oscuro. En todos esos años, la estrella aparecía una vez al día en los registros.

Después de analizar los datos, los investigadores encontraron que la temperatura de la supergigante roja se redujo en unos 140 °C. También encontraron evidencia de polvo cubriendo a Betelgeuse y, en consecuencia, atenuando su brillo, lo que confirma el descubrimiento del año pasado.

El nuevo estudio demuestra cuán valiosos pueden ser los datos de los satélites meteorológicos para la ciencia espacial. No solo porque recopilan información con más regularidad que los telescopios terrestres, sino también porque, en el espacio, no hay interferencia de la atmósfera, lo que da como resultado una información “más limpia”.

El estudio fue presentado en la revista Naturaleza Astronomía.

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Tommy Banks
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