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Se descubre un nuevo tipo de sustancia en la atmósfera. ¿Puede hacernos daño?

Se ha descubierto una nueva clase de compuestos químicos en la atmósfera de nuestro planeta. Los trióxidos (o hidrotrióxidos) están formados por tres átomos de oxígeno unidos entre sí, lo que hace que la molécula sea aún más reactiva que los ya conocidos peróxidos, también presentes en la atmósfera. ¿Hay algún peligro de que este compuesto nos cause algún daño?

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Los científicos ya conocían el peróxido de hidrógeno, que tiene dos átomos de oxígeno unidos. Son altamente reactivos y, a menudo, inflamables y explosivos, pero también muy versátiles para las aplicaciones que podemos emplear, desde productos para blanquear los dientes hasta combustible para cohetes.

Los peróxidos también se encuentran en la atmósfera, por lo que los investigadores se preguntaron si también existen los trióxidos, formados por un átomo de oxígeno adicional. Nunca pudieron probar la existencia de este compuesto hipotético, hasta ahora.


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Por primera vez, esta clase de molécula superreactiva se descubrió en condiciones atmosféricas. Los responsables del estudio que demostró la existencia de los trióxidos fueron investigadores de la Universidad de Copenhague, con la colaboración internacional de otros científicos. Demostraron que el compuesto se forma durante la descomposición de varias sustancias en la atmósfera, como el isopreno y el sulfuro de dimetilo.

Los hidrotrióxidos se forman en una reacción entre dos tipos de radicales, en un proceso que debe ocurrir con casi todos los compuestos químicos en la atmósfera. Además, son sorprendentemente estables y pueden durar desde minutos hasta algunas horas. Por lo tanto, pueden reaccionar con muchos otros compuestos atmosféricos.

Diagrama de la formación de hidrotrióxidos (Imagen: Reproducción/Universidad de Copenhague)

Extremadamente oxidantes, se espera que los hidrotrióxidos afecten tanto la salud humana como el clima global. Pero tranquilos, ¡esto no es una novedad que ahora ha surgido para amenazarnos! De hecho, los trióxidos probablemente siempre han existido, solo que no lo sabíamos antes.

Dicho esto, una de las posibles consecuencias de la presencia de trióxidos en la atmósfera es la interacción con los aerosoles. Los científicos especulan que los trióxidos penetran partículas diminutas en el aire, formando nuevos compuestos con nuevos efectos. Si se inhalan, estas sustancias pueden causar enfermedades respiratorias y cardiovasculares.

Además de las enfermedades, la interacción puede ser dañina para el clima de la Tierra. «A medida que los aerosoles reflejan y absorben la luz solar, esto afecta el equilibrio térmico de la Tierra, es decir, la proporción de luz solar que la Tierra absorbe y envía de regreso al espacio», dijo la coautora del estudio Eva R. Kjærgaard. «Cuando los aerosoles absorben sustancias, crecen y contribuyen a la formación de nubes, lo que también afecta el clima».

Sin embargo, aún se necesitan más estudios sobre los hidrotrióxidos para comprender más claramente el papel de la nueva sustancia en la atmósfera y en los humanos. Como se dijo antes, no significa que vayamos a tener nuevos problemas, ya que el compuesto existe desde hace mucho tiempo. Por otro lado, comprenderlo puede conducir a la ciencia a soluciones a los problemas que combatimos tanto en medicina como en cambio climático.

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Tommy Banks
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