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Telescopio James Webb podría revelar misterios de Júpiter y sus lunas

El Telescopio Espacial James Webb tendrá una gran tarea que cumplir en el Sistema Solar: el nuevo observatorio estudiará a Júpiter, el gigante gaseoso de nuestro vecindario, junto con sus anillos y las lunas Ganímedes e Io. Los estudios de Júpiter no solo servirán para que Webb pruebe sus recursos, sino que también pueden aportar nuevos conocimientos sobre el sistema joviano, el pasado de la Tierra e incluso exoplanetas.

Imke de Pater, científica planetaria de la Universidad de California que dirigirá los estudios, cree que la tarea será un desafío pero valdrá la pena. «Júpiter es tan brillante y los instrumentos de Webb son tan sensibles que observar el planeta y sus anillos y lunas será una excelente prueba de cómo sacar el máximo provecho de Webb», dijo.

El telescopio James Webb investigará Júpiter y algunas de sus lunas (Imagen: Reproducción/Northrop Grumman/NASA)

Los instrumentos de Webb deberán calibrarse para ajustarse al intenso brillo de Júpiter, pero una vez que se hayan realizado estos y otros ajustes, los científicos esperan utilizar las capacidades del telescopio para investigar diferentes características del planeta. Entre ellos está la atmósfera joviana.

Webb investigará los ciclones en los polos del planeta y estudiará sus vientos, nubes, gases y temperaturas. La Gran Mancha Roja, la tormenta más grande conocida en el Sistema Solar, no se quedará fuera, y la atmósfera de la región por encima de ella también será estudiada para que los científicos comprendan mejor las variaciones de temperatura que ocurren allí.

mirando las lunas

Ganímedes, una de las lunas congeladas de Júpiter, será el foco de uno de los estudios. La idea es que Webb examine su atmósfera exterior para ayudar a los científicos a comprender mejor las interacciones de la luna con las partículas del campo magnético joviano. Además, el telescopio buscará un posible océano de agua salada, que puede existir bajo la superficie de la luna.

La luna Ganímedes (Imagen: Reproducción/Caltech/SwRI/MSSS/Kalleheikki Kannisto)

Se estudiará la luna Io centrándose en su estructura y en los llamados «volcanes sigilosos». Los investigadores creen que están en erupción, pero no dispersan partículas de polvo que podrían reflejar la luz y así «denunciar» su existencia a los telescopios. Como Webb tiene una resolución espacial más alta que otras misiones, es posible que pueda encontrar estos volcanes.

En última instancia, los investigadores esperan utilizar el nuevo observatorio para buscar nuevas lunas en los anillos de Júpiter, pero reconocen que el intenso brillo del planeta puede eclipsar a cualquier objeto allí. Por otro lado, las estrategias para abordar el problema podrían servir para la observación de exoplanetas, como los que orbitan estrellas extremadamente brillantes.

Mientras Webb realiza estos estudios, otros observatorios más cercanos al planeta harán sus propias contribuciones. “Ningún observatorio o nave espacial puede hacerlo todo solo”, dijo Michael Wong, co-investigador del estudio. «Estamos muy emocionados de combinar datos de múltiples observatorios para decirnos más de lo que podríamos averiguar de una sola fuente».

Fuente: Telescopio Webb

Tommy Banks
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